länge förlorad släkting till valar som hittats?

en grupp paleontologer har identifierat vad de tror är närmaste släkting till valar, delfiner och tumlare-en utdöd, tvättbjörnstor varelse som sloshed längs flodbotten och kunde ha ätit som en landlubber. Fyndet lovar att ge forskare en bättre uppfattning om var valar och deras ilk kom ifrån.

ända sedan valar först dök upp, för mer än 50 miljoner år sedan, har deras ursprung varit grumligt. Valar och deras valar kusiner, delfiner och tumlare, tros ha utvecklats från någon form av hovdjur däggdjur (ScienceNOW, 30 juli 1998). Men valar är så olika från någon annan varelse att forskare inte har kunnat komma överens om vilka fossila släktingar som bäst representerar sina närmaste förfäder.

en kandidat är en grupp däggdjur som kallas raoellider, som är kända från lite mer än deras tänder (men dessa placerar dem bland de hovade däggdjuren). Paleontologer ledda av Hans Thewissen från nordöstra Ohio Universities College of Medicine i Rootstown studerade fossiler som hade samlats i Kashmir för mer än 20 år sedan från 48 miljoner år gamla flodfyndigheter och som nyligen mejslades ut ur berget.

benen tillhör en raoellid som kallas Indohyus, och flera nyupptäckta funktioner kopplar nu Indohyus nära till valar. Till exempel pekar Thewissen på en benaktig funktion, kallad involucrum, som täcker innerörat. Den relativa tjockleken hos olika delar av involucrum är karakteristisk för alla moderna och fossila valar. ”Jag fick den här chocken – jag sa, ”det här måste vara det” – den närmaste släktingen till valar, thewissen påminner om. En jämförelse av Indohyus egenskaper med andra fossila däggdjur förstärkte det intrycket. Resultatet är vettigt att markera Uhen från Smithsonian Institutions National Museum of Natural History i Washington, D. C. raoelliderna, säger han, är på rätt plats-Asien-vid rätt tidpunkt, för cirka 50 miljoner år sedan.

Indohyus verkar ha bott huvudsakligen i vatten, som en vadare. Lembenen har tjocka yttre lager, vilket gör dem täta, som de av manater, flodhästar och tidiga valar, rapporterar laget 20 November i naturen. Tändernas Kemi-relativt utarmad av stabila syreisotoper jämfört med samtida markfossiler som finns någon annanstans i Indien-antyder också att Indohyus tillbringade mycket tid i vatten. Liksom vattnet chevrotain, en 80 centimeter lång växtätare som lever i Afrika, kan Indohyus ha använt vattnet som ett sätt att undkomma rovdjur. Kolisotoper avslöjar inte Indohyus diet med säkerhet, men de visar att det skilde sig från tidiga valar.

” det är betydande arbete”, säger Zhe-Xi Luo, en paleontolog vid Carnegie Museum of Natural History i Pittsburgh, Pennsylvania. ”Detta förbättrar mycket bilden av inkrementell utveckling mot Valar och deras vattenlevande liv.”Inte alla är övertygade om att Indohyus är den närmaste cetacean-släktingen. En annan analys, i press på Cladistics, antyder att en utdöd grupp köttätande däggdjur, kallade mesonychids, var närmare besläktade med valar.