dawno zaginiony krewny wielorybów znaleziony?

Grupa paleontologów zidentyfikowała to, co ich zdaniem jest najbliższym krewnym wielorybów, delfinów i morświnów-wymarłe stworzenie wielkości szopa pracza, które leniuchowało wzdłuż dna rzeki i mogło jeść jak szczur lądowy. Znalezisko obiecuje naukowcom dowiedzieć się, skąd pochodzą wieloryby i ich podobni ludzie.

odkąd wieloryby pojawiły się po raz pierwszy, ponad 50 milionów lat temu, ich pochodzenie pozostaje mroczne. Uważa się, że wieloryby i ich waleni kuzyni, delfiny i morświny, wyewoluowały z jakiegoś ssaka kopytnego (ScienceNOW, 30 lipca 1998). Ale Walenie są tak różne od innych stworzeń, że naukowcy nie byli w stanie ustalić, którzy kopalni krewni najlepiej reprezentują ich najbliższych przodków.

jednym z kandydatów jest grupa ssaków zwanych raoellid, które są znane z niewiele więcej niż ich zębów (ale te umieszczają je wśród ssaków kopytnych). Paleontolodzy kierowani przez Hansa Thewissena z Northeastern Ohio University College Of Medicine w Rootstown badali skamieniałości, które zostały zebrane w Kaszmirze ponad 20 lat temu z 48-milionowych osadów rzecznych i które zostały niedawno wyrzeźbione ze skały.

kości należą do raoellida znanego jako Indohyus, a kilka nowo odkrytych cech łączy teraz Indohyus ściśle z waleniami. Na przykład Thewissen wskazuje na cechę kostną, zwaną involucrum, która obejmuje ucho wewnętrzne. Względna grubość różnych części involucrum jest charakterystyczna dla wszystkich współczesnych i kopalnych waleni. „Dostałem szoku-powiedziałem,” to musi być to ” – najbliższy krewny waleni, wspomina Thewissen. Porównanie cech Indohyusa z cechami innych ssaków kopalnych wzmocniło to wrażenie. Wynik ma sens, aby zaznaczyć Uhena z Smithsonian Institution ’ s National Museum of Natural History w Waszyngtonie. raoellidy, jak mówi, są we właściwym miejscu — w Azji — we właściwym czasie, około 50 milionów lat temu.

wydaje się, że Indohyus żył głównie w wodzie, jako wader. Kości kończyn mają grube warstwy zewnętrzne, które sprawiają, że są gęste, podobnie jak u manatów, hipopotamów i wczesnych wielorybów-informuje zespół 20 listopada w przyrodzie. Chemia zębów-stosunkowo uszczuplona stabilnymi izotopami tlenu w porównaniu do współczesnych ziemskich skamieniałości znalezionych gdzie indziej w Indiach-sugeruje również, że Indohyus spędzał dużo czasu w wodzie. Podobnie jak Wodny chevrotain, 80-centymetrowy roślinożerca żyjący w Afryce, Indohyus mógł używać wody jako sposobu na ucieczkę przed drapieżnikami. Izotopy węgla nie ujawniają z całą pewnością diety Indohyusa, ale pokazują, że różniła się ona od diety wczesnych wielorybów.

„to znacząca praca”, mówi Zhe-Xi Luo, paleontolog z Carnegie Museum of Natural History w Pittsburghu, Pensylwania. „To znacznie poprawia obraz stopniowej ewolucji w kierunku wielorybów i ich wodnego życia.”Nie wszyscy są jednak przekonani, że Indohjus jest najbliższym krewnym waleni. Inna analiza, w prasie o Kladystyce, sugeruje, że wymarła Grupa mięsożernych ssaków, zwana mezonychidami, była bliżej spokrewniona z waleni.