lang verloren familielid van Gevonden walvissen?

een groep paleontologen heeft vastgesteld wat volgens hen het dichtst verwant is aan walvissen, dolfijnen en bruinvissen-een uitgestorven dier ter grootte van een wasbeer dat langs rivierbodems kroop en kon eten als een landrot. De vondst belooft wetenschappers een beter idee te geven van waar walvissen en hun soortgenoten vandaan kwamen.

sinds de eerste walvissen verschenen, meer dan 50 miljoen jaar geleden, is hun oorsprong onduidelijk gebleven. Walvissen en hun neven van walvisachtigen, de dolfijnen en bruinvissen, zouden geëvolueerd zijn van een soort hoefdier (ScienceNOW, 30 juli 1998). Maar walvisachtigen zijn zo verschillend van elk ander wezen dat onderzoekers het niet eens zijn geweest over welke fossiele verwanten hun naaste voorouders het beste vertegenwoordigen.

Eén kandidaat is een groep zoogdieren genaamd raoellidae, die bekend zijn van weinig meer dan hun tanden (maar deze plaatsen hen onder de hoefdieren). Paleontologen onder leiding van Hans Thewissen van Northeastern Ohio Universities College of Medicine in Rootstown bestudeerden fossielen die meer dan 20 jaar geleden in Kashmir waren verzameld uit 48 miljoen jaar oude rivierafzettingen en die onlangs uit de rots werden gebeiteld.

de botten behoren tot een Raoellide die bekend staat als Indohyus, en verschillende nieuw ontdekte kenmerken verbinden Indohyus nu nauw met walvisachtigen. Bijvoorbeeld, Thewissen wijst op een benige functie, genaamd de involucrum, die het binnenoor bedekt. De relatieve dikte van verschillende delen van het involucrum is kenmerkend voor alle moderne en fossiele walvisachtigen. “Ik kreeg deze schok-ik zei, “Dit moet het zijn” – de dichtst verwant aan walvisachtigen, Thewissen herinnert. Een vergelijking van de kenmerken van Indohyus met die van andere fossiele zoogdieren versterkte die indruk. Het resultaat is logisch voor Mark Uhen van het Smithsonian Institution ’s National Museum of Natural History in Washington D. C. De raoelliden, zegt hij, zijn op de juiste plaats–Azië–op het juiste moment, zo’ n 50 miljoen jaar geleden.

Indohyus lijkt voornamelijk in water te hebben geleefd, als steltloper. De botten van de ledematen hebben dikke buitenste lagen, die ze dicht maken, zoals die van lamantijnen, nijlpaarden en vroege walvissen, meldt het team op 20 November in de natuur. De chemie van de tanden-relatief uitgeput van stabiele zuurstofisotopen in vergelijking met hedendaagse terrestrische fossielen elders in India-suggereert ook dat Indoorhyus veel tijd in water doorbracht. Net als de water chevrotain, een 80 centimeter lange herbivoor die in Afrika leeft, kan Indohyus het water gebruikt hebben als een manier om roofdieren te ontsnappen. De koolstofisotopen onthullen Indohyus ‘ dieet niet met zekerheid, maar ze laten zien dat het verschilde van dat van de vroege walvissen.”It’ s significant work,” zegt Zhe-Xi Luo, een paleontoloog aan het Carnegie Museum of Natural History in Pittsburgh, Pennsylvania. “Dit verbetert het beeld van incrementele evolutie naar walvissen en hun waterleven.”Niet iedereen is er echter van overtuigd dat Indohyus het dichtst verwant is aan walvisachtigen. Een andere analyse, in de pers van Cladistics, suggereert dat een uitgestorven groep vleesetende zoogdieren, genaamd mesonychidae, nauwer verwant waren aan walvisachtigen.