Kurtsjatov, Igor

geboren op 8 januari 1903
Simskii Zavod,
Zuidelijk Oeralgebergte, Rusland
overleden februari 1960
St.Sarov (of Arzamas-16),
Rusland, Sovjet-Unie

kernfysicus en
ontwikkelaar van de Sovjet-atoombom

vakbond. De succesvolle ontwikkeling van de bom speelde een belangrijke rol in de politiek van de Koude Oorlog. De Koude Oorlog was een intense politieke en economische rivaliteit tussen de Verenigde Staten en de Sovjet-Unie die duurde van 1945 tot 1991. Toen de Verenigde Staten door middel van spionagevliegtuigen ontdekten dat de Sovjet-Unie haar eerste atoombom had laten ontploffen, voelde het zich gedwongen om zijn eigen kernwapenprogramma te versnellen. Net als zijn Amerikaanse tegenhanger, J. Robert Oppenheimer (1904-1967; zie inzending), benadrukte Kurtsjatov in zijn latere jaren dat kernenergie alleen voor vreedzame doeleinden mag worden gebruikt.Igor Kurtsjatov werd geboren op 8 januari 1903 als zoon van Vassili en Maria Kurtsjatov in het zuidelijke Oeralgebergte van Rusland. Hij had een oudere zus, Antonina, en een jongere broer, Boris. Vassili was boswachter toen Igor werd geboren, maar werd al snel een zeer gerespecteerd landmeter. Maria was lerares. Het echtpaar vestigde zich in de Simsky Factory Township, waar Vassili de staat onderscheidingen kreeg voor zijn werk en werd aangewezen als een edele. Deze status stelde zijn drie kinderen in staat om naar school te gaan.Toen Koertsjatov negen jaar oud was, verhuisde zijn familie naar Simferopol in de Krim, aan de Zwarte Zee. Als een jongere, Kurchatov was geboeid met de schoonheid van zowel zijn inheemse Oeral en de bergen en de zee van de Krim. Hij studeerde cum laude af aan de openbare scholen van Simferopol en slechts drie jaar later, in 1923, studeerde hij af aan de Universiteit van Tavricheski (later de Krim). Aan de universiteit studeerde hij wiskunde en natuurkunde. Na zijn afstuderen ging Koertsjatov voor korte tijd naar Petrograd om scheepsbouw te studeren, want hij had ooit gedroomd van een marinecarrière. Daar schreef hij zijn eerste wetenschappelijke paper; het onderwerp was de radioactiviteit die in sneeuw werd gevonden. Kurtsjatov nam vervolgens een baan bij het Pavlovsk Observatorium en publiceerde zijn paper.In 1925 nodigde de beroemde natuurkundige Abram Ioffe (1880-1960) Koertsjatov uit om zich aan te sluiten bij zijn instituut in Leningrad. Het instituut was het belangrijkste Sovjetcentrum voor kernfysica, en Kurtsjatov kreeg al snel een reputatie als een briljante jonge wetenschapper. Daar raakte hij opnieuw in contact met Marina Sinelnikov, die hij eerder in Simferopol had ontmoet. Ze trouwden op 3 februari 1927.In 1932 besloten Koertsjatov en enkele andere Sovjetwetenschappers zich te wijden aan de studie van de kernfysica. Het was een nieuw, fascinerend gebied, maar er werd decennia lang niet verwacht dat het enige praktische toepassingen zou opleveren. Koertsjatovs Leningrad team bouwde een cyclotron voor het bestuderen van de kern van een atoom. (Een cyclotron is een deeltjesversneller, of atoom smasher, waarin kleine deeltjes worden gemaakt om zeer snel te reizen en vervolgens botsen met atomen, waardoor de atomen uiteen te breken.) De wetenschappers gretig gehouden met gepubliceerd kernfysisch onderzoek van Cavendish Laboratory in Engeland, een deel van de Universiteit van Cambridge en lang een verzamelgebied voor ‘ s werelds top natuurkundigen. Ze volgden ook het werk van de in Italië geboren Amerikaanse natuurkundige Enrico Fermi (1901-1954) en zijn team aan de Universiteit van Rome in Italië. In 1938 splitsten Duitse wetenschappers met succes de kern van het element uranium. Deze reactie, kernsplijting genaamd, gaf enorme hoeveelheden energie vrij en was de eerste stap in de ontwikkeling van een atoombom.De Tweede Wereldoorlog (1939-1945) begon in Europa in 1939. Toen de Duitsers in 1941 de Sovjet-Unie binnenvielen, stopten Kurtsjatov en zijn Sovjet-onderzoeksteam hun werk. Kurtsjatov werd toegewezen aan de Krim om de Sovjet Zwarte Zeevloot te helpen beschermen tegen mijnen die door de Duitsers werden geplant. Binnen de volgende paar jaar merkten Koertsjatov en andere Sovjetwetenschappers scherp op dat de voorheen overvloedige publicatie van nucleair onderzoek in wetenschappelijke tijdschriften was gestopt. Al snel gingen ze ervan uit dat deze stilte maar één ding kon betekenen: andere kernfysici MOETEN in het geheim aan een bom werken.In feite hadden de Verenigde Staten een groep van ‘ s werelds beste natuurkundigen samengebracht, waaronder Amerikaanse, Engelse en Canadese natuurkundigen en Duitse natuurkundigen die uit de nazi-Heerschappij waren gevlucht. In 1943 kwamen deze wetenschappers samen in de woestijn van New Mexico op een nieuw opgerichte locatie bekend als Los Alamos. Ze waren daar om te werken aan het top-geheime Manhattan Project, de codenaam voor Amerika ‘ s atoombom ontwikkelingsprogramma. Amerikaanse leiders vreesden dat Duitsland de wereld zou gijzelen als het de eerste atoombom zou ontwikkelen. Om dit te voorkomen, de VS de overheid vroeg de wetenschappers van Los Alamos om een atoombom te maken voordat de Duitsers dat konden. Op dat moment realiseerde niemand zich dat de wereldoorlog het bomonderzoek van de Duitsers had gestopt.

al het onderzoek in Los Alamos werd onder een sluier van geheimhouding uitgevoerd. Toch had Sovjetleider Jozef Stalin (1879-1953; zie binnenkomst) al snel berichten over het Manhattan Project van Sovjet spionnen. Eind 1943 koos Stalin Koertsjatov om de eigen geheime atoombom van de Sovjet-Unie te leiden. Anderhalf jaar later, op 16 juli 1945, testten de Verenigde Staten met succes een atoombom. Op 6 en 9 augustus gooiden de Verenigde Staten atoombommen op Hiroshima en Nagasaki, Japan, om de Tweede Wereldoorlog definitief te beëindigen. Hij maakte de urgentie van het project duidelijk en eiste dat Koertsjatov tegen 1948 een Sovjet-atoombom zou ontwikkelen. De Sovjets vreesden dat als de Amerikanen de enigen zouden blijven met een atoombom, ze de Amerikaanse belangen verder zouden dwingen naar andere landen-zelfs de Sovjet-Unie-en uiteindelijk de wereld zouden domineren. Hoewel Koertsjatov De wetenschappelijke teamleider was, benoemde Stalin Lavrenty Beria (1899-1953), leider van de gevreesde Sovjet geheime politie, de KGB, om het Sovjet bomproject te organiseren en te beheren. Beria zette Koertsjatov onder druk om de atoombom snel te ontwikkelen en te bouwen. Met de brutale Stalin als zijn ultieme baas stond Koertsjatov al onder aanzienlijke druk; Beria zou hem erop wijzen dat falen van het bomproject een doodvonnis kan betekenen.Kurtsjatov begon zijn taak met veel enthousiasme, een beetje uit angst, maar ook uit een gevoel van patriottische plicht tegenover de Sovjet-Unie, die was verwoest door Duitse aanvallen in de Tweede Wereldoorlog. zowel Kurtsjatov als Beria hadden uitzonderlijke organisatorische vaardigheden. Terwijl Kurtsjatov het ontwerp en de bouw van de bom plande, mobiliseerde Beria duizenden arbeiders. De meeste arbeiders waren gevangenen uit het uitgebreide systeem van Sovjet-werkkampen, bekend als de Goelag. Ze zouden uranium delven (een van de grondstoffen die nodig zijn voor de fabricage van atoombommen), een kernreactor bouwen en faciliteiten bouwen voor de productie van bommen.Een supersecret atoomwapenlaboratorium, waar de eerste plutoniumbom van de Sovjets vorm zou krijgen, werd ontwikkeld in het voorjaar van 1946 in het kleine stadje Sarov, ongeveer 402 kilometer ten oosten van Moskou. Samen kregen het laboratorium en de nieuwe gemeenschap die het voortbracht de naam Arzamas-16. Dankzij Kurtsjatov ‘ s gevoel voor humor kreeg Arzamas-16 al snel de bijnaam “Los Arzamas”, een woordspeling op Los Alamos, het Amerikaanse atoombomlaboratorium. De oorspronkelijke naam van de stad, Sarov, viel van de kaart, en de Sovjet wetenschappers gingen over hun werk in totale geheimhouding. Ze werden goed betaald, en Stalin zette geen budget beperkingen op het project.Kurchatov en zijn team profiteerden van informatie over het Amerikaanse Manhattan Project. Spionnen als Klaus Fuchs (1911-1988), David Greenglass (1922–) en Theodore Hall (1925-1999), allen werkzaam bij Los Alamos, sluizen tussen 1943 en 1945 gedetailleerde plannen door naar de KGB van Beria. Fuchs, een natuurkundige, was een vluchteling uit Duitsland die toevallig ook communist was. Hij werkte eerst aan de bom in Engeland, daarna kwam hij in het Los Alamos team terecht. In juli 1945 testten de Verenigde Staten hun plutoniumachtige atoombom; enkele weken daarvoor had Fuchs gedetailleerde beschrijvingen van de bom naar de Sovjets gestuurd. Beria gaf de geheimen van de VS aan Kurchatov. Historici zijn het erover eens dat deze informatie hielp de succesvolle ontwikkeling van de Sovjet atoombom met een tot twee jaar te versnellen. Toch moest Koertsjatov alle informatie opnieuw controleren en de bom opnieuw maken met Sovjet-geesten en-handen.In november 1946 bouwde Koertsjatov een plutoniumreactor en op 25 December produceerde hij samen met zijn collega ‘ s een nucleaire kettingreactie, de eerste stap naar de bouw van een atoombom. Het was ook de eerste nucleaire kettingreactie geproduceerd in Europa of Azië. Twee en een half jaar later, na intensiever werk en een reeks technische vertragingen, waren Kurtsjatov en zijn team klaar om een plutoniumatoombom te testen. Ze verzamelden zich in het vroege ochtendlicht op 29 augustus 1949 op de Semipalatinsk Test Site bij de Irtysh rivier in het noordoosten van Kazachstan. De test werd “First Lightning” genoemd.”Beria was aanwezig voor de test; hij was zeer sceptisch dat het een succes zou worden. Kurchatov en zijn team wisten dat falen zou betekenen dat ze zouden worden neergeschoten. Maar het team leverde. Om precies 7 uur ‘ s ochtends ontplofte de 30,5 meter hoge toren met de bom in een geweldige vuurbal. De toeschouwers braken uit in opluchting en viering.Een paar dagen later ontdekte een B-29 van de Amerikaanse luchtmacht op een weermissie boven de noordelijke Stille Oceaan een zeer hoge radioactiviteit in de atmosfeer. Uit deze informatie, U. S. wetenschappers realiseerden zich dat de Sovjets een plutonium atoombom hadden laten ontploffen. De Amerikaanse president Harry S. Truman (1884-1972; diende 1945-53; zie artikel) bracht het nieuws aan een geschokt Amerika op 23 September 1949. De Verenigde Staten hadden gedacht dat het voor in de Koude Oorlog wapens race; nu was het duidelijk dat de Sovjets hadden ingehaald.Kurtsjatov, de man

Kurtsjatov was een individu met een breed scala aan Interesses en een enthousiasme dat aanstekelijk was. Vanaf het begin van de jaren 40 droeg hij een lange ruige baard. Hij en zijn vrouw Marina waren een toegewijd echtpaar dat drieëndertig jaar lang gelukkig samenleefde. Gedurende de laatste veertien jaar van het leven van Koertsjatov woonden ze in een huis van twee verdiepingen dat voor hen werd gebouwd in een dennenbossengebied dicht bij het hoofdlaboratorium van Arzamas-16. Om vanuit zijn huis het lab te bereiken, volgde Kurtsjatov een zigzagpad door het bos. Zijn huis heette de ” Boswachtershut.”Het had acht ruime kamers, waaronder een grote bibliotheek met meer dan vijfendertighonderd boeken, een tweede bibliotheek-biljart kamer, Kurchatov’ s persoonlijke studie, en een broeikas waar Marina groeide exotische planten van vele soorten.

de muren van de Boswachtershut werden versierd met veel schilderijen, die een goede waardering voor kunst tonen. Enkel favorieten waren aquarellen van de Krim in verschillende seizoenen. (De Kurchatovs waren beide opgegroeid in de Krim, en ze vakantie daar zo vaak als ze konden. Daar klom Igor graag naar de top van de berg Ai-Nikola om de zonsopgang te zien en de vogels te horen zingen.) De Kurchatovs hielden ervan om thuis te entertainen en nodigen Igor ‘ s wetenschappelijke team, evenals andere vrienden en gasten, uit om hen te bezoeken. Onder hun vele vrienden waren wetenschappers van over de hele wereld. In 1947, op oudejaarsavond, openden de Kurchatovs hun huis voor het gehele laboratoriumpersoneel van Igor voor een avond van lachen en dansen. Zelfs op gewone dagen werd muziek vaak gehoord vanuit het Huis van Koertsjatov. Marina speelde piano en Igor speelde balalaika (een driehoekig Oost-Europees snaarinstrument) en mandoline. De Koertsjatovs hadden een grote verzameling opnamen van vele artiesten, waaronder Rachmaninov, Tsjaikovski, Beethoven, Brahms en Mozart.Koertsjatov genoot van de tuinen rondom zijn huis. Hij ontmoette zijn team van wetenschappers vaak aan een buitentafel omringd door jasmijn en lila struiken. Daar werkten ze aan problemen, en Kurchatov gaf hen hun werkinstructies voor de volgende maand. Slechts een paar uur nadat ze waren teruggekeerd naar het werk, liep hij door het bos naar het laboratorium om te zien hoeveel ze hadden bereikt.Kurtsjatov had veel energie en zijn denkprocessen waren uitzonderlijk duidelijk, georganiseerd en gericht op de taak die voor hem lag. Hij leerde studenten en collega ‘ s om rommel en irrelevante details te negeren en meteen naar het belangrijkste punt te gaan. Zoals opgemerkt op de website van het Russische Onderzoekscentrum Kurchatov Institute, herinnert een oud-collega zich dat hij zei: “doe altijd het belangrijkste, zowel in je leven als in je werk. Anders zal het irrelevante, hoe belangrijk het ook is, gemakkelijk je hele leven vullen, al je energie verbruiken en voorkomen dat je bij de wortels komt.”Altijd vriendelijk en behulpzaam, Kurchatov genoten van het ontwikkelen van sterke banden met studenten en collega-wetenschappers. Zij toonden op hun beurt veel loyaliteit jegens hem. Kurchatov bleef humaan en natuurlijk en had een groot gevoel voor humor. Hij was ook zeer patriottisch en toegewijd aan zijn Sovjet thuisland.Na 1949 kreeg Koertsjatov na zijn succes in de ontwikkeling van de Sovjet-atoombom een grote status en respect binnen de Sovjet-Unie. Maar zich bewust van de enorme vernietigende kracht van de bom, benadrukte Kurchatov voortdurend dat Atoomenergie moet worden gebruikt voor vreedzame doeleinden, ten behoeve van de mens.De nucleaire wapenwedloop tussen de Sovjet-Unie en de Verenigde Staten nam echter slechts toe. Wetenschappers in beide landen begonnen te werken aan een thermonucleaire bom, ook bekend als de waterstofbom of H-bom, die veel krachtiger was dan de atoombom (A-bom). De Verenigde Staten testten hun eerste h-bom op 1 November 1952; de Sovjets testten hun H-bom op 12 augustus 1953. De Sovjets hadden opnieuw de race met de Verenigde Staten gelijk gemaakt, en Koertsjatov erkende dat Andrej Sacharov (1921-1989; zie binnenkomst), de belangrijkste Sovjet H-bomontwerper, Rusland enorm had geholpen. Niettemin zorgde de overweldigende kracht van de atoombommen ervoor dat Kurtsjatov vraagtekens zette bij de voortdurende uitbreiding van kernwapens. Hij trok zich in 1956 terug uit het toezicht op kernproeven.Stalin was ondertussen in maart 1953 overleden en Nikita Chroesjtsjov (1894-1971; zie vermelding) was de leidende positie in de Sovjet-Unie geworden. In februari 1956 nodigde Chroesjtsjov Koertsjatov uit om voor het twintigste partijcongres te spreken, anders bekend als toen Chroesjtsjov zijn beroemde “misdaden van Stalin” – toespraak hield, waarin hij het gedrag van zijn voorganger aan de kaak stelde. Op de bijeenkomst, Kurchatov drong er bij wetenschappers wereldwijd om samen te werken voor civiele toepassingen van kernenergie. Hij nam in het bijzonder Amerikaanse wetenschappers, maar zei dat de Verenigde Staten een aanbod van de Sovjets moeten accepteren om alle kernwapens te verbieden.In april 1956 reisde Koertsjatov met Chroesjtsjov naar Groot-Brittannië. Chroesjtsjov had zoveel vertrouwen dat Kurtsjatov geen geheimen zou onthullen of zou proberen over te lopen dat hij Kurtsjatov toestond om alleen naar Britse laboratoria te gaan en Britse natuurkundigen te bezoeken. Zoals vermeld op de American Experience: Race for the Superbomb website, Chroesjtsjov zei: “het zou vanzelfsprekend moeten zijn dat zo’ n opmerkelijke man, zo ‘ n groot wetenschapper en zo toegewijd een patriot ons volledige vertrouwen en respect zou verdienen.”

in Groot-Brittannië sprak Kurchatov voor een publiek van internationale wetenschappers aan het Harwell nuclear center. Voor het eerst in de geschiedenis hoorde de wereld een beschrijving van het Sovjet nucleair onderzoek. Koertsjatov riep op tot Internationale Samenwerking en vroeg alle landen hun nucleaire projecten vrij te geven, vertrouwen en begrip voor elkaar op te bouwen en kernenergie te gebruiken in dienst van de vrede. Voor zijn toewijding aan de vredesinspanningen kende de Wereldvrederaad hem in 1959 de Joliot-Curie Medal toe, een prijs die Kurtsjatov bijzonder trots maakte.Gezondheidsproblemen zouden spoedig een einde maken aan het leven van Koertsjatov. In 1958 liet Koertsjatov een groei verwijderen in de buurt van zijn sleutelbeen. Hij overleed in februari 1960.

Voor Meer Informatie

Boeken

Glynn, Patrick. De doos van Pandora sluiten: Wapenraces, wapenbeheersing en de geschiedenis van de Koude Oorlog. New York: Basic Books, 1992.

Herken, Gregg. Het winnende wapen: de atoombom en de Koude Oorlog, 1945-1950. New York: Knopf, 1980.Isaacs, Jeremy en Taylor Downing. Cold War: An Illustrated History, 1945-1991. Boston: Little, Brown, 1998.Morris, Charles R. Iron Destinies, Lost Opportunities: The Arms Race between the USA and the USSR, 1945-1987. New York: Harper and Row, 1988.

Websites

Oregon Public Broadcasting. “Citizen Kurchatov: Stalin’ s Bomb Maker.”Cold War I.http://www.opb.org/lmd/coldwar/citizenk (geraadpleegd op 9 September 2003).

Publieke Omroep. “Race voor de Superbomb.”Amerikaanse Ervaring.http://www.pbs.org/wgbh/amex/bomb/peopleevents/pandeAMEX59.html (geraadpleegd op 9 September 2003).

Russisch Onderzoekscentrum Kurchatov Instituut.http://www.kiae.ru/index.html (geraadpleegd op 9 September 2003).Het Russische Onderzoekscentrum Kurtsjatov instituut werd in december 1943 opgericht door Igor Kurtsjatov in Arzamas-16, enkele honderden mijlen ten oosten van Moskou. Oorspronkelijk genoemd laboratorium Nr. 2 van de USSR Academy of Science, het onderzoekscentrum onderging verschillende naamsveranderingen tijdens de Koude Oorlog: in 1949, het werd genoemd het laboratorium van meetinstrumenten van de USSR Academy of Science; in 1956, het werd het Instituut voor Atoomenergie; en in 1960, het werd omgedoopt tot de I. V. Kurchatov Institute of Atomic Energy. Het centrum kreeg zijn huidige naam in 1991.In het begin van de jaren 40 werkten ongeveer honderd wetenschappers in het laboratorium aan het topgeheime Sovjet-atoombomproject. In januari 2002 waren ongeveer drieënvijftighonderd werknemers actief bezig met wetenschappelijk onderzoek aan het Kurchatov Instituut. Internationale wetenschappelijke bijeenkomsten worden regelmatig gehouden in het

Instituut. Igor Kurtsjatov ’s huis in Arzamas-16, bekend als de” Boswachtershut, ” is bewaard gebleven als een museum in de tuinen van het Instituut.