langt tabt slægtning til hvaler fundet?

en gruppe paleontologer har identificeret, hvad de mener er den nærmeste slægtning til hvaler, delfiner og marsvin-en uddød, vaskebjørn-størrelse væsen, der sloshed langs flodbunden og kunne have spist som en landlubber. Fundet lover at give forskerne en bedre ide om, hvor hvaler og deres ilk kom fra.

lige siden hvaler først dukkede op for mere end 50 millioner år siden, har deres oprindelse været grumset. Hvaler og deres hvalfætre, delfiner og marsvin, menes at have udviklet sig fra en slags hovpattedyr (Videnskabnu, 30.juli 1998). Men hvaler er så forskellige fra enhver anden væsen, at forskere ikke har været i stand til at blive enige om, hvilke fossile slægtninge der bedst repræsenterer deres nærmeste forfædre.

en kandidat er en gruppe pattedyr kaldet raoellider, som er kendt fra lidt mere end deres tænder (men disse placerer dem blandt de hovede pattedyr). Paleontologer ledet af hans Thevissen fra Northeastern Ohio Universities College of Medicine i Grundbyen studerede fossiler, der var blevet samlet i Kashmir for mere end 20 år siden fra 48 millioner år gamle flodaflejringer, og som for nylig blev mejslet ud af klippen.

knoglerne tilhører en raoellid kendt som Indohyus, og flere nyopdagede funktioner forbinder nu Indohyus tæt med hvaler. For eksempel peger Denvissen på en knoglet funktion, kaldet involucrum, der dækker det indre øre. Den relative tykkelse af forskellige dele af involucrum er karakteristisk for alle moderne og fossile hvaler. “Jeg fik dette chok-jeg sagde,” det må være det ” – den nærmeste slægtning til hvaler, husker han. En sammenligning af funktionerne i Indohyus med dem fra andre fossile pattedyr forstærkede dette indtryk. Raoelliderne, siger han, er på det rigtige sted-Asien-på det rigtige tidspunkt for omkring 50 millioner år siden.

Indohyus ser ud til at have levet hovedsageligt i vand som en vade. Lembenene har tykke ydre lag, som gør dem tætte, ligesom manater, flodheste og tidlige hvaler, rapporterer holdet 20 November i Nature. Tændernes Kemi-relativt udtømt af stabile iltisotoper sammenlignet med samtidige jordbaserede fossiler fundet andre steder i Indien-antyder også, at Indohyus tilbragte betydelig tid i vand. Ligesom vandet chevrotain, en 80 centimeter lang planteæder, der bor i Afrika, kan Indohyus have brugt vandet som en måde at undslippe rovdyr på. Kulstofisotoperne afslører ikke Indohyus kost med sikkerhed, men de viser, at det adskiller sig fra de tidlige hvaler.

“det er vigtigt arbejde,” siger palæontolog ved Carnegie Museum of Natural History i Pittsburgh, Pennsylvania. “Dette forbedrer meget billedet af trinvis udvikling mod hvaler og deres vandlevende liv.”Ikke alle er overbeviste om, at Indohyus er den nærmeste cetacean-slægtning. En anden analyse, i pressen på Cladistics, antyder, at en uddød gruppe kødædende pattedyr, kaldet mesonychids, var tættere beslægtet med hvaler.