Leopardo indocinese (Panthera pardus delacouri)

Nel cuore della giungla: seguire le pantere nere della Malesia
Posted by Cheryl Lyn Dybas in Cat Watch on gennaio 23, 2017
Le pantere nere sono più comuni a sud dell’istmo malese di Kra che in qualsiasi altra parte del mondo. (Fotografia: Rimba)

*Questa immagine è copyright del suo autore originale

Tutti conoscevano Bagheera, e nessuno osava attraversarlo; perché era astuto come Tabaqui, audace come il bufalo selvatico e spericolato come l’elefante ferito. Ma aveva una voce morbida come il miele selvatico che gocciolava da un albero, e una pelle più morbida dell’alba.
—Rudyard Kipling, Il Libro della giungla
Bagheera è una pantera nera che funge da amico, protettore e mentore di Mowgli, il bambino selvaggio protagonista del Libro della Giungla. Questo gatto nero delle foreste pluviali oscure esiste al di fuori del racconto di Kipling?
Reuben Clements, co-fondatore della non-profit malese Rimba (giungla in lingua malese), ha trovato il nascondiglio del gatto.
Clements, che è anche un associato di conservazione del campo con l’international wild cat organization Panthera e il Woodland Park Zoo di Seattle, e il suo team hanno seguito le pantere nere sulla penisola malese a sud dell’istmo di Kra. Lì quasi tutte le pantere, o leopardi, sono nere. In nessun’altra parte del mondo ci sono così tante pantere nere.
Trovare animali neri come la notte in una fitta giungla non è facile, tuttavia. Il colore delle pantere oscura il motivo maculato comune a tutti i leopardi, rendendo quasi impossibile identificare le singole pantere.
Anche con l’aiuto di trappole fotografiche – telecamere cablate sugli alberi e lasciate per registrare gli animali di passaggio, scrive Roland Kays in Candid Creatures: How Camera Traps Reveal the Mysteries of Nature – è un compito arduo distinguere una pantera nera da un’altra, per non parlare di stimare le dimensioni della popolazione degli animali.
Con l’aiuto di trappole fotografiche – telecamere cablate su alberi che registrano animali di passaggio – gli scienziati stanno trovando pantere nere nelle giungle della Malesia. (Fotografia: Rimba)

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Per studiare le pantere, gli scienziati Rimba intrapreso un progetto chiamato Black Cloud. Si sarebbe rivelato essere impegnativo come la giungla stessa.
Durante il giorno, le pantere nere sono indistinguibili sulle immagini della trappola della fotocamera. Ma con un trucco ingegnoso, i biologi di Rimba hanno truccato le telecamere per rilevare i singoli punti delle pantere. Ciò ha permesso agli scienziati di elaborare una stima della popolazione della pantera nera per una parte della penisola malese.

Lo sforzo non è troppo presto. L’habitat della foresta pluviale delle pantere sta rapidamente scomparendo, perso per le operazioni di legname che hanno abbattuto gli alberi della foresta pluviale che ostacolavano le piantagioni di palma da olio e gomma.
Per saperne di più sulle pantere nere a sud di Kra, ho raggiunto Clements mentre usciva dalla foresta pluviale. Ha gentilmente risposto ad alcune domande.
Ogni tanto, pantere nere emergono dalle giungle della Malesia. (Fotografia: Rimba)

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Perché le pantere nere sono nere?
Il loro colore deriva da una mutazione genetica che provoca una sovrapproduzione nel pigmento scuro melanina, che si traduce in pellicce nere.
Qual è la differenza tra una pantera nera e un leopardo nero?
Il termine pantera nera si riferisce a qualsiasi individuo melanico nel genere felino Panthera. In Asia, il termine pantera nera si riferisce a un leopardo nero. Nelle Americhe, una pantera nera è di solito un giaguaro nero.
I ricercatori stanno facendo luce sullo stato delle pantere nere nelle giungle profonde della Malesia. (Fotografia: Rimba)

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Perché la penisola malese è importante per le pantere nere? Essere neri dà alle pantere un vantaggio in un habitat buio della giungla?
La penisola malese ospita la più grande popolazione al mondo di pantere nere. Alcuni credono che le pantere nere siano meglio nascoste dei leopardi di colore più chiaro nelle fitte tettoie delle foreste pluviali della regione. Pertanto, le pantere nere sono più efficaci nello stalking della preda.
Il colore scuro delle pantere nere fornisce loro un camuffamento nella giungla. (Fotografia: Rimba)

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Perché le pantere nere sono comuni nella penisola, ma da nessun’altra parte?
Nessuno lo sa davvero. A parte la teoria del camuffamento, un’altra teoria è che un incidente della popolazione di leopardo nella regione potrebbe aver lasciato alcuni individui sopravvissuti che, per caso, erano neri. Questo crollo della popolazione avrebbe creato quello che viene chiamato un effetto fondatore, per cui i geni di questi pochi individui, o fondatori, sarebbero stati trasmessi alla loro prole. Ma penso che il camuffamento sia la ragione più probabile.
Quanto è significativa la zona di transizione ecologica che esiste all’estremità settentrionale della penisola malese, l’Istmo di Kra?
L’istmo di Kra, che è lungo solo 44 chilometri nel suo punto più stretto, è dove si verifica una transizione tra la fauna indocinese e quella sundaica, legata a un cambiamento dalla foresta decidua umida a nord alla foresta pluviale sempreverde umida verso la penisola malese a sud. A nord dell’istmo, ci sono più leopardi maculati, e a sud di esso, più leopardi neri, o pantere.

Perché lei e i suoi colleghi avete scelto trappole fotografiche per stimare l’abbondanza delle pantere nella penisola?
Hai bisogno di molta fortuna per vedere una pantera nella foresta pluviale! Ecco perché gli scienziati devono posizionare centinaia di trappole fotografiche che funzionano 24 ore al giorno, 7 giorni alla settimana, nell’habitat delle pantere. Quando un animale cammina oltre una trappola fotocamera, il suo calore del corpo e il movimento innescare la trappola fotocamera per scattare foto.
Con un metodo ingegnoso, i biologi utilizzano telecamere remote per rintracciare le pantere nere. (Fotografia: Rimba)

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Quanti leopardi neri vivono nella tua area di studio?
Attraverso i dati della trappola della telecamera, siamo stati in grado di ottenere una stima delle dimensioni della popolazione, che crediamo siano tre pantere nere per 100 chilometri quadrati .
Era necessaria una tecnologia speciale per registrare le pantere nere sulle foto della trappola della fotocamera?
Sì, avevamo bisogno della “tecnologia” di sticky-tack ! Le trappole fotografiche scattano foto a colori delle pantere quando i loro sensori rilevano determinati livelli di luce.
Quando c’è poca luce, i sensori dicono alle trappole della telecamera di rilasciare raffiche di luce infrarossa, che illuminano i punti delle pantere nere. Avevamo bisogno di mettere appiccicosa-tack sui sensori di luce per ingannare le telecamere a credere che era buio anche alla luce del giorno, in modo che i sensori a infrarossi avrebbero sparato tutto il giorno. Poi abbiamo potuto rilevare i modelli spot delle singole pantere in una fitta giungla, permettendoci di vedere quante pantere ci sono.
Le piantagioni di monocoltura stanno rosicchiando nel regno della pantera nera. (Fotografia: Rimba)

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Quali minacce affrontano le pantere nere della penisola malese?
La perdita di habitat e il bracconaggio sono le maggiori minacce per le pantere nere. Sono anche le principali minacce per gli altri grandi felini della regione: tigri e leopardi annebbiati. Per loro e per tutte le specie della giungla, siamo molto preoccupati per la perdita delle foreste pluviali nelle piantagioni di palma da olio e gomma.
Un’autostrada attraversa il Corridoio della fauna selvatica del Kenyir, dove vivono molte pantere nere. (Fotografia: Rimba)

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Quali sono le prospettive nella tua ricerca sulle pantere nere?
Ci stiamo concentrando sul monitoraggio delle tendenze della popolazione delle pantere nere e sull’assistenza al governo malese nel migliorare i programmi di protezione della foresta pluviale e gli sforzi delle forze dell’ordine anti-bracconaggio. I cappotti dei gatti sono purtroppo popolari tra i bracconieri. Un’autostrada divide anche un’area conosciuta come il corridoio della fauna selvatica del Kenyir, dove vivono molte pantere nere. Stiamo lavorando per mettere da parte questo corridoio della fauna selvatica come area protetta.
Perché la tua organizzazione si chiama Rimba?
Siamo Rimba perché la nostra ricerca contribuisce alla protezione della foresta pluviale. E perché tutti abbiamo bisogno di una giungla là fuori.
Per ulteriori informazioni su Rimba, vedere: https://rimbaresearch.org/.
Le giungle della Riserva forestale di Tembat intorno al lago Kenyir sono una roccaforte per le pantere nere in Malesia. (Foto: Anuar McAfee)