La lesione cerebrale precoce potrebbe essere la radice dell’autismo

Devi sentirti un po ‘ dispiaciuto per il cervelletto. Quando la maggior parte delle persone pensa al cervello e alle sue varie funzioni, è probabile che sia il cervello a cui pensano. Con i suoi due emisferi e lo strato di materia grigia noto come corteccia cerebrale, questa è la parte dell’organo responsabile del “funzionamento superiore”, come il linguaggio e la cognizione. E di solito ottiene tutto il merito di fare il nostro pensiero.

Ma un affascinante articolo pubblicato il mese scorso sulla rivista Neuron suggerisce che il cervelletto può svolgere un ruolo più importante nel plasmare quelle funzioni superiori di quanto si pensasse in precedenza. Potrebbe essere che la disfunzione all’interno del cervelletto nei momenti cruciali nello sviluppo possa contribuire ai disturbi dello spettro autistico (ASD) e ad altri disturbi dello sviluppo neurologico più tardi nella vita.

Come il cervello, il cervelletto ha due emisferi, separati da una struttura chiamata vermis. Anche se costituisce solo circa il 10 per cento della massa del cervello, il 50 per cento dei neuroni del cervello si trovano lì. Il suo ruolo principale è comunemente pensato per coordinare i nostri movimenti. Quando farò un esame neurologico su un paziente, controllerò i danni al cervelletto testando l’equilibrio dei pazienti e la loro capacità di eseguire rapidi movimenti alternati.

Tuttavia, secondo il Dr. Samuel Wang e i suoi coautori, il cervelletto può svolgere un ruolo molto più grande nel plasmare le funzioni del nostro cervello oltre le nostre capacità motorie. In un esame dettagliato delle ricerche esistenti, il Dott. Wang, professore associato di biologia molecolare e neuroscienze all’Università di Princeton, espone la teoria secondo cui il cervelletto è responsabile di aiutare le menti in via di sviluppo a elaborare informazioni sensoriali complesse necessarie per formare normali relazioni sociali. Nei casi in cui qualcosa va storto in questo processo, altre strutture nel cervello sono colpite e possono risultare ASDS.

“Alcune delle prove cliniche e di ricerca sugli animali per il coinvolgimento cerebellare nell’autismo sono note da anni”, dice il dottor Wang al Daily Beast. “Ma questa prova non si adatta alla saggezza del libro di testo che il cervelletto controlla l’elaborazione sensoriale e il movimento. A un certo livello, i ricercatori sono stati intrappolati da qualsiasi quadro hanno imparato al college o scuola di specializzazione.”

Grazie alle moderne tecniche di mappatura, le connessioni tra il cervelletto e altre parti del cervello sono molto meglio comprese ora rispetto a quando venivano stabilite teorie precedenti sulla sua funzione. Se c’è un danno al cervelletto all’inizio della crescita di un bambino, anche durante il secondo e il terzo trimestre di gravidanza, queste aree “a valle” del cervello potrebbero non svilupparsi correttamente, comprese le aree responsabili della cognizione. Per i bambini noti per avere una lesione cerebellare alla nascita, il documento del Dr. Wang riporta un aumento del rischio relativo per un ASD approssimativamente equivalente a quello di un fumatore che sviluppa il cancro ai polmoni.

Un esempio dato nel documento di come il cervelletto potrebbe aiutare nello sviluppo sociale è la risposta di un bambino al sorriso di un genitore. Non c’è nulla di innato gratificante in una particolare espressione, quindi il sorriso stesso non fa nulla per stimolare le parti del cervello che rispondono alle ricompense e innescano un cambiamento nel comportamento. Ma nel corso del tempo, il cervelletto coordina l’esperienza di vedere un sorriso genitore, e altri premi come essere nutriti, e forma una relazione tra di loro. Aiuta a collegare le aree del cervello che vedono il sorriso con quelle che segnalano ricompense, nel tempo portando allo sviluppo della capacità di un bambino di comprendere lo spunto sociale.

Se questa funzione dovesse essere persa, quelle parti del cervello che controllano il comportamento sociale potrebbero non formare connessioni adeguate, compromettendo il normale sviluppo. In un modo non dissimile dal disadattamento visto nei bambini cresciuti in ambienti di estrema privazione—come gli orfanotrofi rumeni—se le informazioni non arrivano correttamente dal cervelletto, le regioni della corteccia cerebrale che ci aiutano con normali relazioni interpersonali non cresceranno e si svilupperanno come dovrebbero.

Inoltre, secondo i risultati degli autori, ci sono importanti “periodi sensibili” durante i quali queste connessioni sono più vulnerabili. Secondo la loro ricerca, la maggior parte delle prove indica fattori prenatali nello sviluppo dell’autismo.

“Le prove della ricerca sono coerenti con l’idea che per nascita, quasi tutto il rischio che porta all’ASD si è già verificato”, afferma il Dr. Wang. “C’è certamente la possibilità di rischi postnatali, ma per quanto ne so le prove sono deboli e di solito possono essere spiegate da qualche evento prenatale.”

Questo è coerente con uno studio precedente sul New England Journal of Medicine che riportava cambiamenti nella corteccia cerebrale nei bambini autistici, probabilmente da prima che nascessero. Potrebbe essere che quelle anomalie a valle nello sviluppo cellulare fossero dovute a segnalazioni improprie dal cervelletto.

“Poiché il fattore di rischio da lesioni cerebellari è più grande di qualsiasi altro rischio ambientale noto, pensiamo che questo fornisca una visione profonda della biologia di base di come i cervelli ASD vanno fuori pista”, afferma il dott. “I problemi nella funzione cerebellare (causati da lesioni o meccanismi genetici) non sono la causa dell’autismo, ma sono potenzialmente una causa significativa di autismo.”

Può darsi che, mostrando come vari fattori influenzano il ruolo del cervelletto nel plasmare la formazione del cervello, questo nuovo studio possa aiutare a dirigere le future terapie per i pazienti autistici.

“Nel caso dell’autismo, il cervelletto precoce potrebbe essere un obiettivo per un intervento futuro”, conclude il Dr. Wang. “I ricercatori di autismo hanno hackerato la genetica per anni, ma i geni sono ben lontani dai circuiti cerebrali. C’è un tale divario tra i geni e lo sviluppo del bambino. Spero che il nostro articolo possa aiutare a colmare questa lacuna.”