Kurchatov, Igor

Nato l ‘ 8 gennaio 1903
Simskii Zavod,
, a Sud degli Urali, Russia
Morì febbraio 1960
San Sarov (o Arzamas-16),
Russia, Unione Sovietica

fisico Nucleare e
sviluppatore Sovietica, la bomba atomica

Un brillante fisico nucleare, Igor Kurchatov guidato lo sviluppo della bomba atomica in Unione Sovietica. Il successo dello sviluppo della bomba di Kurchatov ha svolto un ruolo importante nella politica della Guerra fredda. La Guerra fredda fu un’intensa rivalità politica ed economica tra gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica che durò dal 1945 al 1991. Quando gli Stati Uniti scoprirono tramite aerei spia che l’Unione Sovietica aveva fatto esplodere la sua prima bomba atomica, si sentirono in dovere di accelerare il proprio programma di armi nucleari. Come il suo omologo americano, J. Robert Oppenheimer (1904-1967; vedi voce), Kurchatov nei suoi ultimi anni ha sottolineato che l’energia atomica dovrebbe essere utilizzata solo per scopi pacifici.

Primi anni di vita

Igor Kurchatov è nato l ‘ 8 gennaio 1903, da Vassili e Maria Kurchatov nei Monti Urali meridionali della Russia. Aveva una sorella maggiore, Antonina, e un fratello minore, Boris. Vassili era un forestale quando Igor è nato, ma presto divenne un geometra molto rispettato. Maria era un’insegnante. La coppia si stabilì nella borgata della fabbrica Simsky, dove Vassili ricevette gli onori di stato per il suo lavoro e fu designato nobile. Questo status ha permesso ai suoi tre figli di frequentare la scuola.

Quando Kurchatov aveva nove anni, la sua famiglia si trasferì a Simferopol in Crimea, sul Mar Nero. Da giovane, Kurchatov era affascinato dalla bellezza sia dei suoi Urali nativi che delle montagne e del mare della Crimea. Si è laureato con lode presso le scuole pubbliche di Simferopol, e solo tre anni dopo, nel 1923, si è laureato presso l’Università di Tavricheski (in seguito Crimea). All’università, ha studiato matematica e fisica. Dopo la laurea, Kurchatov andò a Pietrogrado per un breve periodo per studiare la costruzione navale, perché una volta aveva sognato una carriera navale. Lì, scrisse il suo primo articolo scientifico; il soggetto era la radioattività trovata nella neve. Kurchatov poi ha preso un lavoro presso l’Osservatorio di Pavlovsk e ha pubblicato il suo articolo.

La carriera inizia a Leningrado

Nel 1925, un noto fisico, Abram Ioffe (1880-1960), invitò Kurchatov a unirsi al suo istituto a Leningrado. L’istituto era il principale centro sovietico per la fisica nucleare e Kurchatov si guadagnò rapidamente la reputazione di brillante giovane scienziato. Lì, si riavvicinò a Marina Sinelnikov, che aveva incontrato prima a Simferopol. Si sposarono il 3 febbraio 1927.

Nel 1932, Kurchatov e molti altri scienziati sovietici avevano deciso di dedicarsi allo studio della fisica nucleare. Era un campo nuovo e affascinante, ma non ci si aspettava di produrre applicazioni pratiche per decenni. La squadra di Leningrado di Kurchatov costruì un ciclotrone per studiare il nucleo di un atomo. (Un ciclotrone è un acceleratore di particelle, o atom smasher, in cui piccole particelle sono fatte viaggiare molto velocemente e poi si scontrano con gli atomi, causando la rottura degli atomi.) Gli scienziati hanno avidamente tenuto il passo con la ricerca di fisica nucleare pubblicata dal Cavendish Laboratory in Inghilterra, parte dell’Università di Cambridge e a lungo un’area di raccolta per i migliori fisici del mondo. Hanno anche seguito il lavoro del fisico americano di origine italiana Enrico Fermi (1901-1954) e del suo team all’Università di Roma in Italia. Nel 1938, gli scienziati tedeschi divisero con successo il nucleo dell’elemento uranio. Questa reazione, chiamata fissione nucleare, rilasciò enormi quantità di energia e fu il primo passo nello sviluppo di una bomba atomica.

La seconda guerra mondiale (1939-45) iniziò in Europa nel 1939. Quando i tedeschi invasero l’Unione Sovietica nel 1941, Kurchatov e il suo gruppo di ricerca sovietico interruppero il loro lavoro. Kurchatov fu assegnato in Crimea per aiutare a proteggere la flotta sovietica del Mar Nero dalle mine piantate dai tedeschi. Nei due anni successivi, Kurchatov e altri scienziati sovietici notarono astutamente che la pubblicazione precedentemente abbondante della ricerca nucleare su riviste scientifiche era cessata. Presto presumevano che questo silenzio potesse significare solo una cosa: altri fisici nucleari dovevano lavorare segretamente su una bomba.

In effetti, gli Stati Uniti avevano riunito un gruppo dei migliori fisici del mondo, tra cui fisici americani, inglesi e canadesi e fisici tedeschi che erano fuggiti dal dominio nazista. Nel 1943, questi scienziati convergevano nel deserto del Nuovo Messico in una località di nuova costituzione nota come Los Alamos. Erano lì per lavorare al progetto top-secret Manhattan, il nome in codice per il programma di sviluppo di bombe atomiche americane. I leader statunitensi temevano che la Germania avrebbe tenuto in ostaggio il mondo se avesse sviluppato la prima bomba atomica. Per evitare questo, gli Stati Uniti. il governo ha chiesto agli scienziati di Los Alamos di creare una bomba atomica prima che i tedeschi potessero. A quel tempo, nessuno si rese conto che la guerra mondiale aveva fermato la ricerca di bombe dei tedeschi.

Tutte le ricerche a Los Alamos sono state fatte sotto un velo di segretezza. Tuttavia, il leader sovietico Joseph Stalin (1879-1953; vedi voce) ebbe presto rapporti sul progetto Manhattan da spie sovietiche. Alla fine del 1943, Stalin scelse Kurchatov per guidare lo sforzo segreto della bomba atomica dell’Unione Sovietica. Un anno e mezzo dopo, il 16 luglio 1945, gli Stati Uniti testarono con successo una bomba atomica. Il 6 agosto e il 9 agosto, gli Stati Uniti sganciarono bombe atomiche su Hiroshima e Nagasaki, in Giappone, per porre fine alla seconda guerra mondiale.

Stalin ordinò a Kurchatov di spingere il progetto sovietico di “catch-up” della bomba atomica in marcia alta. Ha chiarito l’urgenza del progetto e ha chiesto a Kurchatov di sviluppare una bomba atomica sovietica entro il 1948. I sovietici temevano che se gli americani fossero rimasti gli unici con una bomba atomica, avrebbero forzato gli interessi degli Stati Uniti ulteriormente in altri paesi— persino l’Unione Sovietica—e alla fine avrebbero dominato il mondo. Sebbene Kurchatov fosse il capo della squadra scientifica, Stalin nominò Lavrenty Beria (1899-1953), capo della temuta polizia segreta sovietica, il KGB, per organizzare e gestire il progetto di bomba sovietica. Beria ha ulteriormente fatto pressione su Kurchatov per sviluppare e costruire rapidamente la bomba atomica. Con il brutale Stalin come capo supremo, Kurchatov era già sotto notevole pressione; Beria gli suggeriva che il fallimento del progetto bomba poteva significare una condanna a morte.

Kurchatov intraprese il suo compito con grande entusiasmo, un po ‘ per paura ma anche per un senso di dovere patriottico verso l’Unione Sovietica, che era stata devastata dagli attacchi tedeschi nella seconda guerra mondiale. Sia Kurchatov che Beria avevano eccezionali capacità organizzative. Mentre Kurchatov pianificava la progettazione e la costruzione della bomba, Beria mobilitò migliaia di lavoratori. La maggior parte dei lavoratori erano prigionieri del vasto sistema di campi di prigionia sovietici noti come Gulag. Avrebbero miniera di uranio (una delle materie prime necessarie per la fabbricazione di bombe atomiche), costruire un reattore nucleare, e costruire strutture per la produzione di bombe.

Un laboratorio di armi atomiche supersegrete, dove avrebbe preso forma la prima bomba al plutonio dei sovietici, fu sviluppato nella primavera del 1946 nella piccola città di Sarov, a circa 250 miglia (402 chilometri) a est di Mosca. Insieme, il laboratorio e la nuova comunità che ha generato sono stati chiamati Arzamas-16. Grazie al senso dell’umorismo di Kurchatov, Arzamas-16 ottenne presto il soprannome di “Los Arzamas”, un gioco di parole su Los Alamos, il laboratorio di bombe atomiche degli Stati Uniti. Il nome originale della città, Sarov, è caduto dalla mappa, e gli scienziati sovietici hanno svolto il loro lavoro in totale segretezza. Furono pagati bene e Stalin non mise restrizioni di bilancio sul progetto.

Kurchatov e il suo team hanno beneficiato di informazioni sul progetto Manhattan degli Stati Uniti. Spie come Klaus Fuchs (1911-1988), David Greenglass (1922–) e Theodore Hall (1925-1999), che lavoravano tutti a Los Alamos, fornirono piani dettagliati al KGB di Beria tra il 1943 e il 1945. Fuchs, un fisico, era un rifugiato dalla Germania che era anche un comunista. Prima ha lavorato alla bomba in Inghilterra, poi è finito nella squadra di Los Alamos. Gli Stati Uniti testarono la sua bomba atomica al plutonio nel luglio 1945; solo poche settimane prima Fuchs aveva inviato descrizioni dettagliate della bomba ai sovietici. Beria ha consegnato i segreti degli Stati Uniti a Kurchatov. Gli storici concordano sul fatto che questa informazione ha contribuito ad accelerare il successo dello sviluppo della bomba atomica sovietica di uno o due anni. Tuttavia, Kurchatov doveva ancora ricontrollare tutte le informazioni e ricreare la bomba con le menti e le mani sovietiche.

Nel novembre 1946, Kurchatov stava costruendo un reattore al plutonio su larga scala, e il 25 dicembre lui e i suoi colleghi scienziati produssero una reazione a catena nucleare, il primo passo per costruire una bomba atomica. Fu anche la prima reazione a catena nucleare prodotta in Europa o in Asia. Due anni e mezzo dopo, dopo un lavoro più intenso e una serie di ritardi tecnici, Kurchatov e il suo team erano pronti a testare una bomba atomica al plutonio. Si riunirono nelle prime luci del mattino il 29 agosto 1949, nel sito di test di Semipalatinsk vicino al fiume Irtysh nel nord-est del Kazakistan. Il test di prova è stato soprannominato ” Primo fulmine.”Beria era presente per il test; era molto scettico sul fatto che sarebbe stato un successo. Kurchatov e la sua squadra sapevano che il fallimento potrebbe significare che sarebbero stati uccisi. Ma la squadra ha consegnato. Precisamente alle 7 del mattino, la torre di 100 piedi (30,5 metri) che reggeva la bomba esplose in una fantastica palla di fuoco. Quelli che guardavano scoppiarono in sollievo e celebrazione.

Pochi giorni dopo, un B-29 della U. S. Air Force in missione meteorologica sul Pacifico settentrionale rilevò un numero molto alto di radioattività nell’atmosfera. Da queste informazioni, U. S. gli scienziati si resero conto che i sovietici avevano fatto esplodere una bomba atomica al plutonio. Il presidente degli Stati Uniti Harry S. Truman (1884-1972; servito 1945-53; vedi voce) consegnò la notizia a un’America scioccata il 23 settembre 1949. Gli Stati Uniti avevano pensato di essere avanti nella corsa alle armi della Guerra fredda; ora era chiaro che i sovietici avevano raggiunto.

Kurchatov, l’uomo

Kurchatov era un individuo che aveva una vasta gamma di interessi e un entusiasmo contagioso. Dai primi anni 1940 in poi, ha sfoggiato una lunga barba irsuta. Lui e sua moglie, Marina, erano una coppia devota che viveva insieme felicemente per trentatré anni. Per gli ultimi quattordici anni della vita di Kurchatov, hanno vissuto in una casa a due piani costruita per loro in una zona di piney woods vicino al laboratorio principale di Arzamas-16. Per raggiungere il laboratorio da casa sua, Kurchatov seguì un percorso a zigzag attraverso i boschi. La sua casa era chiamata la “Capanna del Guardaboschi.”Aveva otto camere spaziose, tra cui una grande biblioteca con oltre trentacinquecento libri, una seconda biblioteca-sala da biliardo, lo studio personale di Kurchatov e una serra dove Marina coltivava piante esotiche di molti tipi.

Molti dipinti, mostrando un fine apprezzamento dell’arte, adornavano le pareti della Cabina della Guardia Forestale. Alcuni preferiti erano acquerelli della Crimea in diverse stagioni. (I Kurchatov erano entrambi cresciuti in Crimea, e vi erano in vacanza tutte le volte che potevano. Lì, Igor amava salire in cima al monte Ai-Nikola per guardare l’alba e sentire gli uccelli cantare.) I Kurchatov amavano intrattenere nella loro casa, invitando il team scientifico di Igor, così come altri amici e ospiti, a visitarli. Tra i loro molti amici c’erano scienziati di tutto il mondo. Nel 1947, a Capodanno, i Kurchatov aprirono la loro casa all’intero staff di laboratorio di Igor per una notte di risate e balli. Anche nei giorni ordinari, la musica veniva spesso ascoltata dalla casa di Kurchatov. Marina suonava il pianoforte e Igor suonava la balalaika (uno strumento triangolare a corde dell’Europa orientale) e il mandolino. I Kurchatov avevano una vasta collezione di registrazioni di molti artisti, tra cui Rachmaninoff, Tchaikovsky, Beethoven, Brahms e Mozart.

Kurchatov godeva dei giardini intorno alla sua casa. Si incontrava spesso con il suo team di scienziati a un tavolo all’aperto circondato da gelsomini e cespugli di lillà. Lì, hanno lavorato su problemi, e Kurchatov avrebbe dato loro le loro istruzioni di lavoro per il mese successivo. Solo poche ore dopo che erano tornati al lavoro, avrebbe camminato attraverso i boschi fino al laboratorio per vedere quanto avevano compiuto.

Kurchatov aveva una grande energia e i suoi processi di pensiero erano eccezionalmente chiari, organizzati e concentrati sul compito a portata di mano. Ha insegnato a studenti e colleghi di ignorare il disordine e dettagli irrilevanti e andare dritto al punto principale. Come notato sul sito Web del Centro di ricerca russo Kurchatov Institute, un ex collega lo ricorda dicendo: “Fai sempre la cosa principale sia nella tua vita che nel tuo lavoro. Altrimenti l’irrilevante, non importa quanto sia importante, riempirà facilmente tutta la tua vita, consumerà tutta la tua energia e ti impedirà di arrivare alle radici.”Sempre gentile e disponibile, Kurchatov si è divertito a sviluppare forti legami con studenti e colleghi scienziati. A loro volta mostrarono grande lealtà verso di lui. Kurchatov rimase umano e naturale e aveva un grande senso dell’umorismo. Era anche altamente patriottico e devoto alla sua patria sovietica.

Dopo il 1949

Dopo il suo successo nello sviluppo della bomba atomica sovietica, Kurchatov ottenne grande status e rispetto all’interno dell’Unione Sovietica. Ma rendendosi conto dell’enorme potere distruttivo della bomba, Kurchatov ha costantemente sottolineato che l’energia atomica dovrebbe essere usata per scopi pacifici, a beneficio degli umani.

Tuttavia, la corsa agli armamenti nucleari tra l’Unione Sovietica e gli Stati Uniti ha solo accelerato. Gli scienziati di entrambi i paesi hanno iniziato a lavorare su una bomba termonucleare, nota anche come bomba all’idrogeno o bomba H, che era molto più potente della bomba atomica (A-bomb). Gli Stati Uniti hanno testato la sua prima bomba H il 1 novembre 1952; i sovietici hanno testato la loro bomba H il 12 agosto 1953. I sovietici avevano di nuovo pareggiato la gara con gli Stati Uniti, e Kurchatov riconobbe che Andrey Sakharov (1921-1989; vedi voce), il principale progettista sovietico di bombe H, aveva enormemente aiutato la Russia. Tuttavia, il potere schiacciante delle bombe nucleari ha indotto Kurchatov a mettere in discussione la continua espansione delle armi nucleari. Si ritirò dalla supervisione dei test nucleari nel 1956.

Nel frattempo, Stalin era morto nel marzo 1953, e Nikita Krusciov (1894-1971; vedi voce) era salito alla posizione di vertice in Unione Sovietica. Nel febbraio 1956, Krusciov invitò Kurchatov a parlare prima del ventesimo Congresso del Partito, altrimenti noto per quando Krusciov pronunciò il suo famoso discorso “Crimini di Stalin”, in cui denunciò il comportamento del suo predecessore. Durante l’incontro, Kurchatov ha fortemente esortato gli scienziati di tutto il mondo a lavorare insieme per usi civili dell’energia nucleare. Ha incluso specificamente scienziati americani, ma ha detto che gli Stati Uniti devono accettare un’offerta che i sovietici hanno fatto per vietare tutte le armi nucleari.

Nell’aprile del 1956, Kurchatov viaggiò con Krusciov in Gran Bretagna. Krusciov aveva così tanta fiducia che Kurchatov non avrebbe divulgato segreti o tentato di disertare che permise a Kurchatov di andare da solo nei laboratori britannici e visitare i fisici britannici. Come notato su The American Experience: Race for the Superbomb Sito Web, Krusciov ha commentato, ” Dovrebbe andare da sé che un uomo così notevole, così grande uno scienziato, e così devoto un patriota meriterebbe la nostra completa fiducia e rispetto.”

In Gran Bretagna, Kurchatov ha parlato davanti a un pubblico di scienziati internazionali presso l’Harwell nuclear center. Per la prima volta nella storia, il mondo ha ascoltato una descrizione della ricerca nucleare sovietica. Kurchatov ha chiesto la cooperazione internazionale, chiedendo a tutte le nazioni di declassificare i loro progetti nucleari, costruire fiducia e comprensione reciproca e utilizzare l’energia nucleare al servizio della pace. Per la sua dedizione allo sforzo di pace, il World Peace Council gli assegnò la Medaglia Joliot-Curie nel 1959, un premio che rese Kurchatov estremamente orgoglioso.

I problemi di salute avrebbero presto posto fine alla vita di Kurchatov. Nel 1958, Kurchatov ebbe una crescita rimossa vicino alla clavicola. Morì nel febbraio 1960.

Per ulteriori informazioni

Libri

Glynn, Patrick. Chiusura Vaso di Pandora: corsa agli armamenti, controllo delle armi, e la storia della guerra fredda. New York: Basic Books, 1992.

Herken, Gregg. L’arma vincente: La bomba atomica e la guerra fredda, 1945-1950. New York: Knopf, 1980.

Isaacs, Jeremy e Taylor Downing. Guerra fredda: Una storia illustrata, 1945-1991. Boston: Piccolo, Marrone, 1998.

Morris, Charles R. Iron Destinies, Lost Opportunities: The Arms Race between the U. S. A. and the USSR, 1945-1987. New York: Harper and Row, 1988.

Siti Web

Oregon Public Broadcasting. “Cittadino Kurchatov: il creatore di bombe di Stalin.”Cold War I.http://www.opb.org/lmd/coldwar/citizenk (accessed on September 9, 2003).

Servizio pubblico di radiodiffusione. “Corsa per la Superbomb.”Esperienza americana.http://www.pbs.org/wgbh/amex/bomb/peopleevents/pandeAMEX59.html (accesso il 9 settembre 2003).

Centro di Ricerca russo Istituto Kurchatov.http://www.kiae.ru/index.html (accesso il 9 settembre 2003).

Centro di Ricerca russo Kurchatov Institute

Il Centro di ricerca russo Kurchatov Institute è stato fondato da Igor Kurchatov nel dicembre 1943 ad Arzamas-16, diverse centinaia di miglia a est di Mosca. Originariamente chiamato Laboratorio N. 2 dell’URSS Accademia delle Scienze, il centro di ricerca ha subito diversi cambiamenti di nome durante la Guerra Fredda: Nel 1949, è stato chiamato il Laboratorio di Strumenti di Misura dell’URSS Accademia delle Scienze; nel 1956, divenne l’Istituto per l’Energia Atomica, e nel 1960, fu ribattezzato I. V. Kurchatov Institute di Energia Atomica. Il centro ha preso il nome attuale nel 1991.

Originariamente, nei primi anni 1940, circa cento scienziati lavoravano al laboratorio sul progetto top-secret della bomba atomica sovietica. Nel gennaio 2002, circa cinquanta-trecento lavoratori stavano attivamente perseguendo la ricerca scientifica presso l’Istituto Kurchatov. Gli incontri scientifici internazionali si svolgono abitualmente presso l’istituto

. La casa di Igor Kurchatov ad Arzamas-16, conosciuta come la “Capanna del Guardaboschi”, è conservata come museo nei giardini dell’istituto.