Un Parent perdu depuis longtemps de Baleines Retrouvé?

Un groupe de paléontologues a identifié ce qu’ils croient être le parent le plus proche des baleines, des dauphins et des marsouins – une créature éteinte de la taille d’un raton laveur qui traînait au fond des rivières et aurait pu manger comme un enclos. La découverte promet de donner aux scientifiques une meilleure idée de l’origine des baleines et de leurs semblables.

Depuis l’apparition des baleines, il y a plus de 50 millions d’années, leur origine est restée trouble. On pense que les baleines et leurs cousins cétacés, les dauphins et les marsouins, ont évolué à partir d’une sorte de mammifère à sabots (ScienceNOW, 30 juillet 1998). Mais les cétacés sont si différents de toute autre créature que les chercheurs n’ont pas été en mesure de s’entendre sur les parents fossiles qui représentent le mieux leurs ancêtres les plus proches.

Un candidat est un groupe de mammifères appelés raoellidés, qui sont connus à peine plus que leurs dents (mais ceux-ci les placent parmi les mammifères à sabots). Les paléontologues dirigés par Hans Thewissen du Collège de médecine des universités du nord-est de l’Ohio à Rootstown ont étudié des fossiles qui avaient été collectés au Cachemire il y a plus de 20 ans dans des dépôts fluviaux vieux de 48 millions d’années et qui ont récemment été ciselés dans la roche.

Les os appartiennent à un raoellidé connu sous le nom d’Indohyus, et plusieurs caractéristiques nouvellement découvertes lient maintenant Indohyus étroitement aux cétacés. Par exemple, Thewissen pointe vers une caractéristique osseuse, appelée involucre, qui recouvre l’oreille interne. L’épaisseur relative des différentes parties de l’involucre est caractéristique de tous les cétacés modernes et fossiles. « J’ai eu ce chocI j’ai dit: « Ça doit être ça »the le plus proche parent des cétacés, se souvient Thewissen. Une comparaison des caractéristiques d’Indohyus avec celles d’autres mammifères fossiles a renforcé cette impression. Le résultat est logique pour Mark Uhen du Musée National d’histoire naturelle de la Smithsonian Institution à Washington, D.C. Les raoellidés, dit-il, sont au bon endroit – l’Asie – au bon moment, il y a environ 50 millions d’années.

Indohyus semble avoir vécu principalement dans l’eau, comme échassier. Les os des membres ont des couches externes épaisses, ce qui les rend denses, comme ceux des lamantins, des hippopotames et des premières baleines, rapporte l’équipe du 20 novembre dans Nature. La chimie des dents – relativement appauvrie en isotopes de l’oxygène stable par rapport aux fossiles terrestres contemporains trouvés ailleurs en Inde – suggère également qu’Indohyus a passé beaucoup de temps dans l’eau. Comme le chevrotain d’eau, un herbivore de 80 centimètres de long qui vit en Afrique, Indohyus a peut-être utilisé l’eau pour échapper aux prédateurs. Les isotopes du carbone ne révèlent pas avec certitude le régime alimentaire d’Indohyus, mais ils montrent qu’il diffère de celui des premières baleines.

« C’est un travail important », explique Zhe-Xi Luo, paléontologue au Musée Carnegie d’histoire naturelle de Pittsburgh, en Pennsylvanie. « Cela améliore grandement l’image de l’évolution progressive vers les baleines et leur vie aquatique. »Cependant, tout le monde n’est pas convaincu qu’Indohyus est le parent le plus proche des cétacés. Une autre analyse, sous presse à Cladistics, suggère qu’un groupe éteint de mammifères carnivores, appelés mésonychidés, était plus étroitement lié aux cétacés.