Kourtchatov, Igor

Né le 8 janvier 1903
Simskii Zavod,
Montagnes du Sud de l’Oural, Russie
Décédé en février 1960
Saint-Sarov (ou Arzamas-16),
Russie, Union soviétique

Physicien nucléaire et
développeur de la bombe atomique soviétique

Brillant physicien nucléaire, Igor Kurchatov a dirigé le développement de la bombe atomique en Union soviétique. Le développement réussi de la bombe par Kurchatov a joué un rôle important dans la politique de la guerre froide. La Guerre froide était une intense rivalité politique et économique entre les États-Unis et l’Union soviétique qui a duré de 1945 à 1991. Lorsque les États-Unis ont découvert par des avions espions que l’Union soviétique avait fait exploser sa première bombe atomique, ils se sont sentis obligés d’accélérer leur propre programme d’armes nucléaires. Comme son homologue américain, J. Robert Oppenheimer (1904-1967; voir entrée), Kourtchatov dans ses dernières années a souligné que l’énergie atomique ne devait être utilisée qu’à des fins pacifiques.

Jeunesse

Igor Kurchatov est né le 8 janvier 1903 de Vassili et Maria Kurchatov dans les montagnes du sud de l’Oural en Russie. Il avait une sœur aînée, Antonina, et un frère cadet, Boris. Vassili était forestier à la naissance d’Igor, mais est rapidement devenu un arpenteur-géomètre très respecté. Maria était enseignante. Le couple s’est installé dans le canton de l’usine Simsky, où Vassili a reçu les honneurs de l’État pour son travail et a été désigné noble. Ce statut a permis à ses trois enfants d’aller à l’école.

Lorsque Kurchatov avait neuf ans, sa famille a déménagé à Simferopol en Crimée, sur la mer Noire. Jeune, Kurchatov était fasciné par la beauté de son Oural natal et des montagnes et de la mer de Crimée. Il est diplômé avec mention des écoles publiques de Simferopol et seulement trois ans plus tard, en 1923, il est diplômé de l’Université de Tavricheski (plus tard de Crimée). À l’université, il a étudié les mathématiques et la physique. Après avoir obtenu son diplôme, Kurchatov est allé à Petrograd pour une courte période pour étudier la construction navale, car il avait déjà rêvé d’une carrière navale. Là, il écrit son premier article scientifique ; le sujet est la radioactivité retrouvée dans la neige. Kurchatov a ensuite pris un emploi à l’Observatoire de Pavlovsk et a publié son article.

Début de carrière à Leningrad

En 1925, un physicien de renom, Abram Ioffe (1880-1960), invita Kurchatov à rejoindre son institut à Leningrad. L’institut était le principal centre soviétique de physique nucléaire et Kurchatov a rapidement acquis une réputation de brillant jeune scientifique. Là, il a renoué avec Marina Sinelnikov, qu’il avait déjà rencontrée à Simferopol. Ils se sont mariés le 3 février 1927.

En 1932, Kurchatov et plusieurs autres scientifiques soviétiques avaient décidé de se consacrer à l’étude de la physique nucléaire. C’était un domaine nouveau et fascinant, mais qui ne devrait donner aucune application pratique pendant des décennies. L’équipe de Léningrad de Kurchatov a construit un cyclotron pour étudier le noyau d’un atome. (Un cyclotron est un accélérateur de particules, ou smasher d’atomes, dans lequel de petites particules sont amenées à voyager très vite, puis à entrer en collision avec des atomes, provoquant la rupture des atomes.) Les scientifiques ont suivi avec impatience les recherches publiées sur la physique nucléaire du laboratoire Cavendish en Angleterre, qui fait partie de l’Université de Cambridge et qui a longtemps été une zone de rassemblement pour les meilleurs physiciens du monde. Ils ont également suivi les travaux du physicien américain d’origine italienne Enrico Fermi (1901-1954) et de son équipe à l’Université de Rome en Italie. En 1938, des scientifiques allemands ont réussi à diviser le noyau de l’élément uranium. Cette réaction, appelée fission nucléaire, libérait d’énormes quantités d’énergie et constituait la première étape du développement d’une bombe atomique.

La Seconde Guerre mondiale (1939-45) a commencé en Europe en 1939. Lorsque les Allemands envahirent l’Union soviétique en 1941, Kourtchatov et son équipe de recherche soviétique arrêtèrent leurs travaux. Kurchatov a été affecté en Crimée pour aider à protéger la flotte soviétique de la mer Noire des mines plantées par les Allemands. Au cours des deux années suivantes, Kurchatov et d’autres scientifiques soviétiques ont astucieusement remarqué que la publication auparavant abondante de recherches nucléaires dans des revues scientifiques avait cessé. Ils ont rapidement supposé que ce silence ne pouvait signifier qu’une chose: d’autres physiciens nucléaires devaient travailler secrètement sur une bombe.

En fait, les États-Unis avaient réuni un groupe des meilleurs physiciens du monde, y compris des physiciens américains, anglais et canadiens et des physiciens allemands qui avaient fui le régime nazi. En 1943, ces scientifiques ont convergé vers le désert du Nouveau-Mexique à un endroit nouvellement établi connu sous le nom de Los Alamos. Ils étaient là pour travailler sur le projet top secret Manhattan, le nom de code du programme américain de développement de bombes atomiques. Les dirigeants américains craignaient que l’Allemagne ne prenne le monde en otage si elle développait la première bombe atomique. Pour éviter cela, les États-Unis. le gouvernement a demandé aux scientifiques de Los Alamos de créer une bombe atomique avant que les Allemands ne le puissent. À l’époque, personne ne se rendait compte que la guerre mondiale avait stoppé les recherches sur les bombes des Allemands.

Toutes les recherches à Los Alamos ont été faites sous un voile de secret. Néanmoins, le dirigeant soviétique Joseph Staline (1879-1953; voir l’entrée) reçut bientôt des rapports d’espions soviétiques sur le projet Manhattan. À la fin de 1943, Staline choisit Kourtchatov pour diriger les efforts secrets de l’Union soviétique en matière de bombe atomique. Un an et demi plus tard, le 16 juillet 1945, les États-Unis ont testé avec succès une bombe atomique. Les 6 et 9 août, les États-Unis larguèrent des bombes atomiques sur Hiroshima et Nagasaki, au Japon, pour finalement mettre fin à la Seconde Guerre mondiale.

Staline ordonna à Kourtchatov de pousser le projet de « rattrapage » de la bombe atomique soviétique à la vitesse supérieure. Il a clairement souligné l’urgence du projet et a exigé que Kurchatov développe une bombe atomique soviétique d’ici 1948. Les Soviétiques craignaient que si les Américains restaient les seuls à disposer d’une bombe atomique, ils forceraient les intérêts américains à pénétrer davantage dans d’autres pays — même l’Union soviétique — et finiraient par dominer le monde. Bien que Kurchatov fût le chef de l’équipe scientifique, Staline nomma Lavrenty Beria (1899-1953), chef de la redoutable police secrète soviétique, le KGB, pour organiser et gérer le projet de bombe soviétique. Beria a en outre fait pression sur Kurchatov pour qu’il développe et construise rapidement la bombe atomique. Avec le brutal Staline comme patron ultime, Kourtchatov était déjà soumis à une pression considérable; Beria lui indiquerait que l’échec du projet de bombe pourrait signifier une condamnation à mort.

Kourtchatov a entrepris sa tâche avec beaucoup d’enthousiasme, un peu par peur mais aussi par sens du devoir patriotique envers l’Union soviétique, dévastée par les attaques allemandes pendant la Seconde Guerre mondiale. Kourtchatov et Beria avaient tous deux des compétences organisationnelles exceptionnelles. Alors que Kurchatov planifiait la conception et la construction de la bombe, Beria mobilisait des milliers de travailleurs. La plupart des travailleurs étaient des prisonniers du vaste système de camps de prisonniers de travail soviétiques connu sous le nom de Goulag. Ils exploiteraient de l’uranium (l’une des matières premières nécessaires à la fabrication de bombes atomiques), construiraient un réacteur nucléaire et construiraient des installations pour la production de bombes.

Un laboratoire d’armes atomiques supersecret, où la première bombe au plutonium des Soviétiques prendrait forme, a été développé au printemps 1946 dans la petite ville de Sarov, à environ 402 kilomètres à l’est de Moscou. Ensemble, le laboratoire et la nouvelle communauté qu’il a engendrée ont été nommés Arzamas-16. Grâce au sens de l’humour de Kurchatov, Arzamas-16 a rapidement reçu le surnom de « Los Arzamas », un jeu de mots sur Los Alamos, le laboratoire américain de la bombe atomique. Le nom original de la ville, Sarov, a été retiré de la carte et les scientifiques soviétiques ont effectué leur travail dans le plus grand secret. Ils ont été bien payés et Staline n’a imposé aucune restriction budgétaire au projet.

Kurchatov et son équipe ont bénéficié d’informations sur le projet américain Manhattan. Des espions tels que Klaus Fuchs (1911-1988), David Greenglass (1922–) et Theodore Hall (1925-1999), qui ont tous travaillé à Los Alamos, ont acheminé des plans détaillés au KGB de Beria entre 1943 et 1945. Fuchs, un physicien, était un réfugié d’Allemagne qui était également communiste. Il a d’abord travaillé sur la bombe en Angleterre, puis s’est retrouvé dans l’équipe de Los Alamos. Les États-Unis testèrent leur bombe atomique de type plutonium en juillet 1945 ; quelques semaines auparavant, Fuchs avait envoyé des descriptions détaillées de la bombe aux Soviétiques. Beria a remis les secrets américains à Kurchatov. Les historiens conviennent que ces informations ont contribué à accélérer le développement réussi de la bombe atomique soviétique d’un à deux ans. Néanmoins, Kurchatov devait encore revérifier toutes les informations et recréer la bombe avec les esprits et les mains soviétiques.

En novembre 1946, Kourtchatov construisait un réacteur au plutonium à grande échelle et, le 25 décembre, lui et ses collègues scientifiques produisirent une réaction nucléaire en chaîne, la première étape de la construction d’une bombe atomique. C’était aussi la première réaction nucléaire en chaîne produite en Europe ou en Asie. Deux ans et demi plus tard, après un travail plus intensif et une série de retards techniques, Kurchatov et son équipe étaient prêts à tester une bombe atomique au plutonium. Ils se sont rassemblés à la lumière du petit matin le 29 août 1949 sur le site d’essai de Semipalatinsk près de la rivière Irtych dans le nord-est du Kazakhstan. Le test d’essai a été surnommé « Premier éclair. »Beria était présent pour le test; il était très sceptique sur le fait que ce serait un succès. Kurchatov et son équipe savaient que l’échec pourrait signifier qu’ils seraient abattus. Mais l’équipe a livré. À 7 heures du matin précisément, la tour de 30,5 mètres (100 pieds) contenant la bombe a explosé dans une boule de feu impressionnante. Ceux qui regardaient ont éclaté de soulagement et de célébration.

Quelques jours plus tard, un B-29 de l’US Air Force en mission météorologique au-dessus du Pacifique Nord a détecté un taux de radioactivité très élevé dans l’atmosphère. D’après ces informations, les États-Unis. les scientifiques ont réalisé que les Soviétiques avaient fait exploser une bombe atomique au plutonium. Le président américain Harry S. Truman (1884-1972; servi de 1945 à 1953; voir l’entrée) a annoncé la nouvelle à une Amérique choquée le 23 septembre 1949. Les États-Unis pensaient qu’ils étaient en avance dans la course aux armes de la guerre froide; maintenant, il était clair que les Soviétiques avaient rattrapé leur retard.

Kurchatov, l’homme

Kurchatov était un individu qui avait un large éventail d’intérêts et un enthousiasme contagieux. À partir du début des années 1940, il arbore une longue barbe hirsute. Lui et sa femme, Marina, formaient un couple dévoué qui a vécu heureux pendant trente-trois ans. Pendant les quatorze dernières années de la vie de Kurchatov, ils ont vécu dans une maison de deux étages construite pour eux dans une zone de bois de Pin près du laboratoire principal d’Arzamas-16. Pour atteindre le laboratoire depuis sa maison, Kurchatov a suivi un chemin en zigzag à travers les bois. Sa maison s’appelait la  » Cabane du forestier « . »Il y avait huit salles spacieuses, dont une grande bibliothèque avec plus de trente-cinq cents livres, une deuxième salle de billard-bibliothèque, l’étude personnelle de Kurchatov et une serre où Marina cultivait des plantes exotiques de nombreux types.

De nombreuses peintures, montrant une belle appréciation de l’art, ornaient les murs de la cabane du forestier. Certains favoris étaient des aquarelles de Crimée à différentes saisons. (Les Kurchatov avaient tous deux grandi en Crimée et ils y passaient leurs vacances aussi souvent qu’ils le pouvaient. Là, Igor aimait monter au sommet du mont Ai-Nikola pour regarder le lever du soleil et entendre les oiseaux chanter.) Les Kurchatov aimaient divertir chez eux, invitant l’équipe scientifique d’Igor, ainsi que d’autres amis et invités, à leur rendre visite. Parmi leurs nombreux amis se trouvaient des scientifiques du monde entier. En 1947, le soir du Nouvel An, les Kurchatov ont ouvert leur maison à tout le personnel du laboratoire d’Igor pour une nuit de rire et de danse. Même les jours ordinaires, on entendait souvent de la musique provenant de la maison de Kurchatov. Marina jouait du piano et Igor de la balalaïka (un instrument triangulaire à cordes d’Europe de l’Est) et de la mandoline. Les Kourtchatov avaient une grande collection d’enregistrements de nombreux artistes, dont Rachmaninov, Tchaïkovski, Beethoven, Brahms et Mozart.

Kurchatov appréciait les jardins autour de sa maison. Il rencontrait souvent son équipe de scientifiques à une table extérieure entourée de buissons de jasmin et de lilas. Là, ils ont travaillé sur les problèmes et Kurchatov leur donnait leurs instructions de travail pour le mois suivant. Quelques heures seulement après leur retour au travail, il marchait dans les bois jusqu’au laboratoire pour voir tout ce qu’ils avaient accompli.

Kurchatov avait une grande énergie, et ses processus de pensée étaient exceptionnellement clairs, organisés et concentrés sur la tâche à accomplir. Il a appris aux étudiants et aux collègues à ignorer l’encombrement et les détails non pertinents et à aller directement à l’essentiel. Comme indiqué sur le site Web de l’Institut Kourtchatov du Centre de recherche russe, un ancien collègue se souvient de lui en disant: « Faites toujours l’essentiel dans votre vie et dans votre travail. Sinon, le non pertinent, aussi important soit-il, remplira facilement toute votre vie, consommera toute votre énergie et vous empêchera d’aller aux racines. »Toujours gentil et serviable, Kurchatov aimait développer des liens solides avec des étudiants et des collègues scientifiques. À leur tour, ils ont fait preuve d’une grande loyauté envers lui. Kurchatov est resté humain et naturel et avait un grand sens de l’humour. Il était également très patriotique et dévoué à sa patrie soviétique.

Après 1949

Après son succès dans le développement de la bombe atomique soviétique, Kourtchatov a acquis un grand statut et un grand respect au sein de l’Union soviétique. Mais réalisant l’énorme pouvoir destructeur de la bombe, Kourtchatov a constamment souligné que l’énergie atomique devait être utilisée à des fins pacifiques, au profit des humains.

Cependant, la course aux armements nucléaires entre l’Union soviétique et les États-Unis n’a fait que s’accélérer. Les scientifiques des deux pays ont commencé à travailler sur une bombe thermonucléaire, également connue sous le nom de bombe à hydrogène ou bombe H, qui était beaucoup plus puissante que la bombe atomique (bombe A). Les États-Unis ont testé leur première bombe H le 1er novembre 1952; les Soviétiques ont testé leur bombe H le 12 août 1953. Les Soviétiques avaient de nouveau égalisé la course avec les États-Unis, et Kourtchatov a reconnu qu’Andreï Sakharov (1921-1989; voir entrée), le principal concepteur soviétique de la bombe H, avait énormément aidé la Russie. Néanmoins, la puissance écrasante des bombes nucléaires a amené Kurchatov à remettre en question l’expansion continue des armes nucléaires. Il se retire de la supervision des essais nucléaires en 1956.

Pendant ce temps, Staline était mort en mars 1953 et Nikita Khrouchtchev (1894-1971; voir entrée) avait accédé à la plus haute position de direction en Union soviétique. En février 1956, Khrouchtchev invita Kurchatov à s’exprimer devant le Vingtième Congrès du Parti, autrement noté pour le discours célèbre de Khrouchtchev sur les « Crimes de Staline », dans lequel il dénonçait le comportement de son prédécesseur. Lors de la réunion, Kurchatov a vivement exhorté les scientifiques du monde entier à travailler ensemble pour les utilisations civiles de l’énergie nucléaire. Il a spécifiquement inclus des scientifiques américains, mais a déclaré que les États-Unis devaient accepter une offre que les Soviétiques avaient faite d’interdire toutes les armes nucléaires.

En avril 1956, Kurchatov s’est rendu avec Khrouchtchev en Grande-Bretagne. Khrouchtchev avait tellement confiance que Kurchatov ne divulguerait pas de secrets ou ne tenterait pas de faire défection qu’il a permis à Kurchatov de se rendre seul dans les laboratoires britanniques et de visiter des physiciens britanniques. Comme indiqué sur le site Web American Experience: Race for the Superbomb, Khrouchtchev a commenté: « Il va sans dire qu’un homme si remarquable, un si grand scientifique et un patriote si dévoué mériteraient notre entière confiance et notre respect. »

En Grande-Bretagne, Kurchatov s’est exprimé devant un public de scientifiques internationaux au centre nucléaire de Harwell. Pour la première fois dans l’histoire, le monde a entendu une description de la recherche nucléaire soviétique. Kourtchatov a appelé à la coopération internationale, demandant à toutes les nations de déclassifier leurs projets nucléaires, de renforcer la confiance et la compréhension les unes des autres, et d’utiliser l’énergie nucléaire au service de la paix. Pour son dévouement à l’effort de paix, le Conseil mondial de la Paix lui a décerné la Médaille Joliot-Curie en 1959, une récompense qui a rendu Kurchatov extrêmement fier.

Des problèmes de santé mettraient bientôt fin à la vie de Kurchatov. En 1958, Kurchatov a eu une croissance enlevée près de sa clavicule. Il est décédé en février 1960.

Pour Plus d’informations

Livres

Glynn, Patrick. Fermeture de la Boîte de Pandore: Courses aux armements, Contrôle des armements et Histoire de la Guerre froide. New York : Livres de base, 1992.

Herken, Gregg. L’Arme gagnante : La Bombe Atomique et la Guerre froide, 1945-1950. 1980.

Isaacs, Jeremy et Taylor Downing. Guerre froide: Une histoire illustrée, 1945-1991. Boston : Little, Brown, 1998.

Morris, Charles R. Destins de fer, Occasions perdues: La course aux armements entre les États-Unis et l’URSS, 1945-1987. New York : Harper et Row, 1988.

Sites Web

Oregon Public Broadcasting. « Citoyen Kurchatov: Fabricant de bombes de Staline. »Cold War I. http://www.opb.org/lmd/coldwar/citizenk (consulté le 9 septembre 2003).

Service public de radiodiffusion.  » Course pour le Superbomb. »Expérience américaine.http://www.pbs.org/wgbh/amex/bomb/peopleevents/pandeAMEX59.html (consulté le 9 septembre 2003).

Centre de recherche Russe Institut Kourtchatov.http://www.kiae.ru/index.html (consulté le 9 septembre 2003).

Centre de Recherche Russe Institut Kourtchatov

Le Centre de Recherche Russe Institut Kourtchatov a été fondé par Igor Kourtchatov en décembre 1943 à Arzamas-16, à plusieurs centaines de kilomètres à l’est de Moscou. Initialement appelé Laboratoire n ° 2 de l’Académie des Sciences de l’URSS, le centre de recherche a subi plusieurs changements de nom pendant la Guerre froide: En 1949, il s’appelait Laboratoire des Instruments de mesure de l’Académie des Sciences de l’URSS; en 1956, il est devenu l’Institut de l’Énergie Atomique; et en 1960, il a été renommé Institut I. V. Kurchatov de l’Énergie Atomique. Le centre a pris son nom actuel en 1991.

À l’origine, au début des années 1940, une centaine de scientifiques travaillaient au laboratoire sur le projet top secret de bombe atomique soviétique. En janvier 2002, environ cinquante-trois cents travailleurs poursuivaient activement des recherches scientifiques à l’Institut Kurchatov. Des réunions scientifiques internationales sont régulièrement organisées à l’institut

. La maison d’Igor Kurchatov à Arzamas-16, connue sous le nom de « Cabane du forestier », est conservée en tant que musée dans les jardins de l’institut.