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ironton012 Le district minier de Red Mountain a été prospecté dès septembre 1879. Alors que les mineurs remontaient le ruisseau Mineral, au nord de Silverton, ils trouvèrent des gisements d’or, d’argent, de plomb et de cuivre. Le district minier de Red Mountain, sur les côtés nord et sud du col de Red Mountain (Sheridan), était le plus prolifique de la région. En 1881, John Robinson découvrit les fabuleusement riches mines Yankee Girl et Guston. Ces deux riches mines étaient situées juste au-dessus d’une large vallée de montagne, appelée Ironton Park, qui se trouve à l’extrémité nord du district. Ironton a été créé en 1883 et mis en service le 20 mars 1884.

L’emplacement d’Ironton en faisait un point d’expédition naturel pour la région. Les fournitures pour les mines arrivaient sur des trains de meute, composés de robustes petites mules et de burros. Les petites mules de la meute se retrouveraient fouettées à toutes sortes de marchandises imaginables. Le bois, la tuyauterie, les côtés de bœuf congelé et même le cercueil étrange arrivaient dans les trains de meute. Les trains de meute pouvaient parcourir les sentiers escarpés et livrer les fournitures aux mines ci-dessus. En retour, le minerai des mines était chargé sur les trains de paquets pour être expédié en ville. Ironton était relié à Ouray au nord, par une route à péage, que nous appelons aujourd’hui la « Million Dollar Highway ». »
ironton02 De nombreux auteurs voudraient nous faire croire qu’Otto Mears a décidé qu’une route du col de la Montagne Rouge, à Ouray, serait une excellente idée, alors il en a juste construit une. La route a été commencée par la compagnie des chemins de fer d’Ouray et de San Juan le 1er avril 1880. Des progrès sur la route ont été réalisés en 1880 et 1881, mais en 1882, la compagnie était à court d’argent. La liaison entre Ouray et le Col de la Montagne Rouge était très importante car le quartier de la Montagne Rouge, au sud d’Ouray, était en plein essor. Au fil des mois, les commissaires du comté recevaient de nombreuses plaintes des résidents de la région en raison de la lenteur des progrès.

Après plusieurs tentatives de réorganisation et de refinancement de la société, Otto Mears a proposé d’acheter une participation de 54% dans la société de routes à péage. Mears a mis au travail une équipe de construction beaucoup plus nombreuse et bien financée et a réussi à terminer la route. Mears était bien connu dans la région comme un constructeur compétent de routes. Mears avait les relations et l’argent nécessaires pour accomplir une tâche aussi importante. La nouvelle route à péage a ouvert la navigation et a donné aux mines du district de Red Mountain une autre source d’approvisionnement.
ironton03 Ironton était une ville assez apprivoisée, car les villes allaient dans le district de Red Mountain. La ville de Red Mountain, au sud, était « plus vivante » et était équipée d’au moins 20 saloons. Lorsqu’un pasteur vint à Red Mountain pour y fonder une église, on lui dit sans hésitation de prendre la route. Il l’a fait, et quand il a suggéré la même chose à Ironton, il a été chaleureusement accueilli.

Les mines d’Ironton ont d’abord tiré leur richesse de l’argent et du plomb. En 1893, la panique de l’argent frappa la région et, comme pour de nombreuses mines de l’Ouest, elles commencèrent à fermer une à une. Après quelques années, l’activité minière a repris et en 1898, de l’or a été découvert. Les mines avaient trouvé une nouvelle source de richesse, mais cela avait un coût. Au fur et à mesure que les mines s’approfondissaient, les eaux souterraines devinrent un problème. Cette eau contenait également des niveaux élevés d’acide sulfurique qui corrodaient l’équipement du mineur. L’eau ne pouvait pas être pompée des mines à un coût économique pour les propriétaires. Si l’eau était présente, l’extraction ne pouvait pas continuer.
ironton04 En 1906, la Red Mountain Mining and Milling Company a lancé un projet visant à drainer les mines du district. En 1904, les travaux ont commencé sur le tunnel Joker, un trou de 4800 pieds, qui allait du niveau du ruisseau Red Mountain à la mine Genested-Vanderbuilt. Il y avait aussi des succursales qui allaient aux mines Guston, Robinson et Yankee Girl. Le tunnel a été achevé en 1907. Le district de Red Mountain a vu une amélioration immédiate de l’activité minière. Le tunnel a drainé les mines de l’eau qui avait provoqué leur fermeture. Lorsque la première branche du tunnel Joker a été achevée jusqu’à la mine Yankee Girl, fermée depuis 1894, l’exploitation minière a immédiatement repris. Au fur et à mesure que les autres mines du district étaient drainées, les choses ont commencé à s’améliorer.

Au fil des années, une partie de plus en plus importante de la population d’Ironton s’est évanouie. L’exploitation minière a continué dans la région à la fin du 20e siècle, et les gens y vivaient encore jusqu’aux années 1960. Le site de l’ancienne ville est très facile à trouver. Sur le côté nord du col de la Montagne Rouge, juste après la descente de l’aiguillage, vous trouverez un grand parc de montagne. La ville était située juste à l’est de l’autoroute américaine 550, l’ancienne rue principale étant parallèle à la route actuelle. Il ne reste plus aucune structure, mais Ironton Park est l’un des endroits les plus pittoresques et les plus beaux de la région.

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