Pariente perdido hace mucho tiempo de Ballenas Encontradas?

Un grupo de paleontólogos ha identificado lo que creen que es el pariente más cercano de las ballenas, delfines y marsopas, una criatura extinta del tamaño de un mapache que flotaba a lo largo de los fondos de los ríos y podría haber comido como un marinero de agua dulce. El hallazgo promete dar a los científicos una mejor idea de dónde provienen las ballenas y su calaña.

Desde que aparecieron por primera vez las ballenas, hace más de 50 millones de años, su origen ha permanecido turbio. Se cree que las ballenas y sus primos cetáceos, los delfines y las marsopas, evolucionaron de algún tipo de mamífero con pezuñas (ScienceNOW, 30 de julio de 1998). Pero los cetáceos son tan diferentes de cualquier otra criatura que los investigadores no han podido ponerse de acuerdo sobre qué parientes fósiles representan mejor a sus antepasados más cercanos.

Un candidato es un grupo de mamíferos llamados raélidos, que se conocen por poco más que sus dientes (pero estos los colocan entre los mamíferos con pezuñas). Paleontólogos dirigidos por Hans Thewissen de la Facultad de Medicina de las Universidades del Noreste de Ohio en Rootstown estudiaron fósiles que se habían recolectado en Cachemira hace más de 20 años de depósitos de ríos de 48 millones de años de antigüedad y que recientemente fueron cincelados de la roca.

Los huesos pertenecen a un raélido conocido como Indohyus, y varias características recientemente descubiertas ahora vinculan a Indohyus estrechamente con los cetáceos. Por ejemplo, Thewissen señala un rasgo óseo, llamado involucro, que cubre el oído interno. El espesor relativo de varias partes del involucro es característico de todos los cetáceos modernos y fósiles. «Tuve un shock said dije,» Esto debe ser » the el pariente más cercano a los cetáceos, recuerda Thewissen. Una comparación de las características de Indohyus con las de otros mamíferos fósiles reforzó esa impresión. El resultado tiene sentido para Mark Uhen del Museo Nacional de Historia Natural de la Institución Smithsonian en Washington, D. C. Los raélidos, dice, están en el lugar correcto, Asia, en el momento adecuado, hace unos 50 millones de años.

Indohyus parece haber vivido principalmente en el agua, como un zancudas. Los huesos de las extremidades tienen capas externas gruesas, que los hacen densos, como los de manatíes, hipopótamos y ballenas tempranas, informa el equipo el 20 de noviembre en Nature. La química de los dientes, relativamente agotada de isótopos de oxígeno estable en comparación con los fósiles terrestres contemporáneos encontrados en otras partes de la India, también sugiere que Indohyus pasó un tiempo considerable en el agua. Al igual que el chevrotain de agua, un herbívoro de 80 centímetros de largo que vive en África, Indohyus puede haber utilizado el agua como una forma de escapar de los depredadores. Los isótopos de carbono no revelan la dieta de Indohyus con certeza, pero muestran que difiere de la de las ballenas primitivas.

» Es un trabajo significativo», dice Zhe-Xi Luo, paleontólogo del Museo Carnegie de Historia Natural en Pittsburgh, Pensilvania. «Esto mejora mucho la imagen de la evolución gradual hacia las ballenas y su vida acuática.»Sin embargo, no todos están convencidos de que Indohyus sea el pariente cetáceo más cercano. Otro análisis, en prensa en Cladistics, sugiere que un grupo extinto de mamíferos carnívoros, llamados mesoníquidos, estaban más estrechamente relacionados con los cetáceos.