Leopardo de Indochina (Panthera pardus delacouri)

En el Corazón de la Selva: Rastreando a las Panteras Negras de Malasia
Publicado por Cheryl Lyn Dybas en Cat Watch el 23 de enero de 2017
Las panteras negras son más comunes al sur del Istmo de Kra de Malasia que en cualquier otro lugar del mundo. (Fotografía: Rimba)

*Esta imagen es propiedad de su autor original

Todo el mundo conocía a Bagheera, y nadie se atrevía a cruzarse en su camino; porque era tan astuto como Tabaqui, tan audaz como el búfalo salvaje y tan imprudente como el elefante herido. Pero tenía una voz tan suave como la miel salvaje que goteaba de un árbol, y una piel más suave que el amanecer.
– Rudyard Kipling, El Libro de la Selva
Bagheera es una pantera negra que sirve como amiga, protectora y mentora de Mowgli, la niña salvaje protagonista de El Libro de la Selva. ¿Existe este gato negro de selvas oscuras fuera de la historia de Kipling?
Reuben Clements, cofundador de la organización malaya sin fines de lucro Rimba (selva en lengua malaya), ha encontrado el escondite del gato.
Clements, que también es un asociado de conservación de campo con la organización internacional de gatos salvajes Panthera y el Zoológico Woodland Park de Seattle, y su equipo han estado rastreando a las panteras negras en la Península Malaya al sur del Istmo de Kra. Allí casi todas las panteras, o leopardos, son negras. En ningún otro lugar del mundo hay tantas panteras negras.
Encontrar animales negros como la noche en una densa selva no es fácil, sin embargo. El color de las panteras oscurece el patrón manchado común a todos los leopardos, lo que hace casi imposible identificar a las panteras individuales.
Incluso con la ayuda de cámaras trampa, cámaras cableadas en árboles y dejadas para grabar animales que pasan, escribe Roland Kays en Cándid Creatures: How Camera Traps Reveal the Mysteries of Nature, es difícil distinguir una pantera negra de otra, y mucho menos estimar el tamaño de la población de los animales.
Con la ayuda de cámaras trampa, cámaras cableadas en árboles que registran animales que pasan, los científicos están encontrando panteras negras en las selvas de Malasia. (Fotografiar: Rimba)

*Esta imagen es copyright de su autor original

Para estudiar a las panteras, los científicos de Rimba se embarcaron en un proyecto llamado Nube Negra. Resultaría ser tan desafiante como la propia selva.
Durante el día, las panteras negras son indistinguibles en las imágenes trampa de cámara. Pero con un ingenioso truco, los biólogos de Rimba manipularon las cámaras para detectar las manchas individuales de las panteras. Eso permitió a los científicos llegar a una estimación de la población de panteras negras para una parte de la Península Malaya.

El esfuerzo no es demasiado pronto. El hábitat de la selva tropical de las panteras está desapareciendo rápidamente, perdido por las operaciones de madera que talaban árboles de la selva que se interponían en el camino de las plantaciones de palma aceitera y caucho.
Para saber más sobre las panteras negras al sur de Kra, me encontré con Clements cuando salía de la selva tropical. Amablemente respondió algunas preguntas.
De vez en cuando, las panteras negras emergen de las selvas de Malasia. (Fotografía: Rimba)

*Esta imagen es copyright de su autor original

¿Por qué son negras las panteras negras?
Su color proviene de una mutación genética que causa una sobreproducción en el pigmento oscuro melanina, lo que resulta en abrigos de piel negros.
¿Cuál es la diferencia entre una pantera negra y un leopardo negro?
El término pantera negra se refiere a cualquier individuo melánico del género Panthera. En Asia, el término pantera negra se refiere a un leopardo negro. En América, una pantera negra suele ser un jaguar negro.
Los investigadores están arrojando luz sobre el estado de las panteras negras en las selvas profundas de Malasia. (Fotografiar: Rimba)

*Esta imagen es copyright de su autor original

¿Por qué es importante la Península malaya para las panteras negras? ¿Ser negro le da a las panteras una ventaja en un hábitat de selva oscura?
La Península Malaya es el hogar de la mayor población del mundo de panteras negras. Algunos creen que las panteras negras están mejor ocultas que los leopardos de colores más claros en las densas copas de las selvas tropicales de la región. Por lo tanto, las panteras negras son más efectivas para acechar a sus presas.
El color oscuro de las panteras negras les proporciona camuflaje en la selva. (Fotografiar: Rimba)

*Esta imagen es copyright de su autor original

¿Por qué son comunes las panteras negras en la península, pero en ningún otro lugar?
Nadie lo sabe realmente. Aparte de la teoría del camuflaje, otra teoría es que un accidente de población de leopardos en la región puede haber dejado algunos individuos sobrevivientes que, por casualidad, resultaron ser negros. Este colapso poblacional habría creado lo que se llama un efecto fundador, por el cual los genes de estos pocos individuos, o fundadores, se habrían transmitido a sus descendientes. Pero creo que el camuflaje es la razón más probable.
¿Qué importancia tiene la zona de transición ecológica que existe en el extremo norte de la Península Malaya, el Istmo de Kra?
El Istmo de Kra, que tiene solo 44 kilómetros de largo en su punto más estrecho, es donde se produce una transición entre la fauna indochina y la sundaica, vinculada con un cambio de bosque caducifolio húmedo en el norte a bosque húmedo perenne hacia la Península Malaya en el sur. Al norte del istmo, hay más leopardos manchados, y al sur, más leopardos negros o panteras.

¿Por qué usted y sus colegas eligieron cámaras trampa para estimar la abundancia de las panteras en la península?
¡Necesitas mucha suerte para ver una pantera en la selva tropical! Es por eso que los científicos necesitan colocar cientos de cámaras trampa que funcionen las 24 horas del día, los 7 días de la semana, en el hábitat de las panteras. Cuando un animal pasa por delante de una cámara trampa, el calor y el movimiento de su cuerpo activan la cámara trampa para tomar fotos.
Con un método ingenioso, los biólogos están usando cámaras remotas para rastrear a las panteras negras. (Fotografiar: Rimba)

*Esta imagen es copyright de su autor original

¿Cuántos leopardos negros viven en su área de estudio?
A través de los datos de cámaras trampa, pudimos obtener una estimación del tamaño de la población, que creemos es de tres panteras negras por cada 100 kilómetros cuadrados .
¿ Se necesitaba alguna tecnología especial de trampa de cámara para grabar panteras negras en fotos de trampa de cámara?
¡Sí, necesitábamos la «tecnología» de sticky-tack ! Las cámaras trampa toman fotos en color de las panteras cuando sus sensores detectan ciertos niveles de luz.
Cuando hay poca luz, los sensores indican a las cámaras trampa que liberen ráfagas de luz infrarroja, que iluminan las manchas de las panteras negras. Necesitábamos colocar tachuelas adhesivas en los sensores de luz para engañar a las cámaras para que creyeran que estaba oscuro incluso a la luz del día, para que los sensores infrarrojos se dispararan todo el día. Entonces podríamos detectar los patrones de manchas de panteras individuales en una selva densa, permitiéndonos ver cuántas panteras hay.
Las plantaciones de monocultivos están royendo el reino de la pantera negra. (Fotografiar: Rimba)

*Esta imagen es propiedad de su autor original

¿Qué amenazas enfrentan las panteras negras de la Península Malaya?
La pérdida de hábitat y la caza furtiva son las mayores amenazas para las panteras negras. También son las principales amenazas para otros grandes felinos de la región: tigres y leopardos nublados. Para ellos y para todas las especies de la selva, estamos muy preocupados por la pérdida de selvas tropicales por las plantaciones de palma aceitera y caucho.
Una carretera atraviesa el Corredor de Vida Silvestre Kenyir, donde viven muchas panteras negras. (Fotografiar: Rimba)

*Esta imagen es copyright de su autor original

¿Qué sigue en su investigación sobre las panteras negras?
Nos estamos centrando en monitorear las tendencias de la población de los panteras negras y ayudar al gobierno de Malasia a mejorar los programas de protección de la selva tropical y los esfuerzos de aplicación de la ley contra la caza furtiva. Los abrigos de los gatos son por desgracia populares entre los cazadores furtivos. Una carretera también divide un área conocida como el Corredor de Vida Silvestre Kenyir, donde viven muchas panteras negras. Estamos trabajando para dejar de lado este corredor de vida silvestre como un área protegida.
¿Por qué su organización se llama Rimba?
Somos Rimba porque nuestra investigación contribuye a la protección de la selva tropical. Y porque todos necesitamos una jungla ahí fuera.
Para obtener más información sobre Rimba, consulte: https://rimbaresearch.org/.
Las selvas de la Reserva Forestal Tembat alrededor del lago Kenyir son un bastión para las panteras negras en Malasia. (Fotografía: Anuar McAfee)