La Lesión Cerebral Temprana Podría Ser la Raíz del Autismo

Tienes que sentir un poco de lástima por el cerebelo. Cuando la mayoría de la gente piensa en el cerebro y sus diversas funciones, lo más probable es que sea el cerebro en el que piensan. Con sus dos hemisferios y una capa de materia gris conocida como corteza cerebral, esta es la parte del órgano responsable del «funcionamiento superior», como el lenguaje y la cognición. Y por lo general se lleva todo el crédito por hacer nuestro pensamiento.

Pero un artículo fascinante publicado el mes pasado en la revista Neuron sugiere que el cerebelo puede desempeñar un papel más importante en la conformación de esas funciones superiores de lo que se pensaba anteriormente. Es posible que la disfunción dentro del cerebelo en momentos cruciales del desarrollo pueda contribuir a los trastornos del espectro autista (TEA) y otros trastornos del neurodesarrollo más adelante en la vida.

Al igual que el cerebro, el cerebelo tiene dos hemisferios, separados por una estructura llamada vermis. Aunque representa solo el 10 por ciento de la masa cerebral, el 50 por ciento de las neuronas del cerebro se encuentran allí. Se cree que su papel principal es coordinar nuestros movimientos. Cuando estoy haciendo un examen neurológico a un paciente, comprobaré si hay daño en el cerebelo probando el equilibrio de los pacientes y su capacidad para realizar movimientos alternos rápidos.

Sin embargo, según el Dr. Samuel Wang y sus coautores, el cerebelo puede desempeñar un papel mucho más importante en la configuración de las funciones de nuestro cerebro más allá de nuestras capacidades motoras. En una revisión detallada de la investigación existente, el Dr. Wang, profesor asociado de biología molecular y neurociencia en la Universidad de Princeton, plantea la teoría de que el cerebelo es responsable de ayudar a las mentes en desarrollo a procesar información sensorial compleja necesaria para formar relaciones sociales normales. En los casos en que algo sale mal en este proceso, otras estructuras en el cerebro se ven afectadas, y pueden producirse ASD.

«Algunas de las pruebas clínicas y de investigación con animales para la participación cerebelosa en el autismo se conocen desde hace años», dice el Dr. Wang a The Daily Beast. «Pero esta evidencia no encaja en la sabiduría de los libros de texto de que el cerebelo controla el procesamiento sensorial y el movimiento. En algún nivel, los investigadores se han visto atrapados por cualquier marco que aprendieron en la universidad o en la escuela de posgrado.»

Gracias a las modernas técnicas de mapeo, las conexiones entre el cerebelo y otras partes del cerebro se entienden mucho mejor ahora que cuando se establecían teorías anteriores sobre su función. Si hay daño en el cerebelo al principio del crecimiento de un niño, incluso durante el segundo y tercer trimestre del embarazo, es posible que estas áreas «aguas abajo» del cerebro no se desarrollen adecuadamente, incluidas las áreas responsables de la cognición. Para los niños que se sabe que tienen una lesión cerebelosa al nacer, el documento del Dr. Wang informa de un mayor riesgo relativo de un TEA aproximadamente equivalente al de un fumador que desarrolla cáncer de pulmón.

Un ejemplo dado en el artículo de cómo el cerebelo podría ayudar en el desarrollo social es la respuesta de un bebé a la sonrisa de un padre. No hay nada innatamente gratificante en ninguna expresión en particular, por lo que la sonrisa en sí no hace nada para estimular las partes del cerebro que responden a las recompensas y desencadenan un cambio en el comportamiento. Pero con el tiempo, el cerebelo coordina la experiencia de ver a un padre sonreír, y otras recompensas como ser alimentado, y forma una relación entre ellos. Ayuda a conectar las áreas del cerebro que ven la sonrisa con aquellas que señalan recompensas, lo que con el tiempo conduce al desarrollo de la capacidad de un niño para comprender la señal social.

Si se pierde esta función, es posible que las partes del cerebro que controlan el comportamiento social no formen conexiones adecuadas, lo que perjudica el desarrollo normal. De una manera similar a la desajuste que se observa en los niños criados en entornos de extrema privación, como los orfanatos rumanos, si la información no llega correctamente del cerebelo, las regiones de la corteza cerebral que nos ayudan con las relaciones interpersonales normales no crecerán y se desarrollarán como deberían.

Además, según los hallazgos de los autores, hay «períodos sensibles» importantes durante los cuales estas conexiones son más vulnerables. Según su investigación, la mayoría de la evidencia apunta hacia los factores prenatales en el desarrollo del autismo.

«La evidencia de la investigación es consistente con la idea de que por nacimiento, casi todo el riesgo que conduce a TEA ya ha ocurrido», dice el Dr. Wang. «Ciertamente existe la posibilidad de riesgos postnatales, pero que yo sepa, la evidencia de esto es débil y generalmente puede explicarse por algún evento prenatal.»

Esto es consistente con un estudio anterior en el New England Journal of Medicine que reportó cambios en la corteza cerebral en niños autistas, probablemente antes de que nacieran. Podría ser que esas anomalías posteriores en el desarrollo celular se debieron a una señalización inadecuada del cerebelo.

» Debido a que el factor de riesgo de la lesión cerebelosa es mayor que cualquier otro riesgo ambiental conocido, creemos que esto proporciona una visión profunda de la biología básica de cómo los cerebros con TEA se desvían», dice el Dr. Wang. «Los problemas en la función cerebelosa (ya sean causados por lesiones o mecanismos genéticos) no son la causa del autismo, pero son potencialmente una causa importante de autismo.»

Es posible que, al mostrar cómo varios factores influyen en el papel del cerebelo en la formación del cerebro, este nuevo estudio pueda ayudar a dirigir terapias futuras para pacientes autistas.

«En el caso del autismo, el cerebelo de los primeros años de vida podría ser un objetivo para una intervención futura», concluye el Dr. Wang. «Los investigadores del autismo han estado hackeando la genética durante años, pero los genes están muy lejos de los circuitos cerebrales. Hay una gran brecha entre los genes y el desarrollo infantil. Espero que nuestro artículo pueda ayudar a cerrar esa brecha.»