Kurchatov, Igor

Nacido el 8 de enero de 1903
Simskii Zavod,
Montañas de los Urales del Sur, Rusia
Muerto febrero de 1960
St.Sarov (o Arzamas-16),
Rusia, Unión Soviética

Físico nuclear y
desarrollador de la bomba

Un brillante físico nuclear, Igor Kurchatov dirigió el desarrollo de la bomba atómica en la Unión Soviética. El exitoso desarrollo de la bomba por parte de Kurchátov jugó un papel importante en la política de la Guerra Fría. La Guerra Fría fue una intensa rivalidad política y económica entre los Estados Unidos y la Unión Soviética que duró de 1945 a 1991. Cuando los Estados Unidos descubrieron a través de aviones espías que la Unión Soviética había detonado su primera bomba atómica, se sintieron obligados a acelerar su propio programa de armas nucleares. Al igual que su homólogo estadounidense, J. Robert Oppenheimer (1904-1967; véase la entrada), Kurchátov en sus últimos años enfatizó que la energía atómica solo debería usarse con fines pacíficos.

Primeros años

Igor Kurchatov nació el 8 de enero de 1903, hijo de Vassili y María Kurchatov en los Montes Urales del sur de Rusia. Tenía una hermana mayor, Antonina, y un hermano menor, Boris. Vassili era guardabosques cuando nació Igor, pero pronto se convirtió en un agrimensor muy respetado. María era maestra. La pareja se estableció en el municipio de la Fábrica de Simsky, donde Vassili recibió honores estatales por su trabajo y fue designado noble. Este estatus permitió a sus tres hijos asistir a la escuela.

Cuando Kurchátov tenía nueve años, su familia se mudó a Simferópol en Crimea, en el Mar Negro. Cuando era joven, Kurchátov estaba cautivado con la belleza de sus Urales nativos y las montañas y el mar de Crimea. Se graduó con honores en las escuelas públicas de Simferópol, y solo tres años más tarde, en 1923, se graduó en la Universidad de Tavricheski (más tarde de Crimea). En la universidad, estudió matemáticas y física. Al graduarse, Kurchátov fue a Petrogrado por un corto tiempo para estudiar construcción naval, ya que una vez había soñado con una carrera naval. Allí, escribió su primer artículo científico; el tema fue la radiactividad encontrada en la nieve. Kurchátov luego tomó un trabajo en el Observatorio de Pavlovsk y publicó su artículo.

La carrera comienza en Leningrado

En 1925, un renombrado físico, Abram Ioffe (1880-1960), invitó a Kurchátov a unirse a su instituto en Leningrado. El instituto era el principal centro soviético de física nuclear, y Kurchátov rápidamente se ganó una reputación como un joven científico brillante. Allí, se reencontró con Marina Sinelnikov, a quien había conocido antes en Simferópol. Se casaron el 3 de febrero de 1927.

En 1932, Kurchátov y varios otros científicos soviéticos habían decidido dedicarse al estudio de la física nuclear. Era un campo nuevo y fascinante, pero no se esperaba que produjera aplicaciones prácticas durante décadas. El equipo de Leningrado de Kurchátov construyó un ciclotrón para estudiar el núcleo de un átomo. (Un ciclotrón es un acelerador de partículas, o aplastador de átomos, en el que las partículas pequeñas se hacen viajar muy rápido y luego chocan con los átomos, causando que los átomos se rompan.) Los científicos se mantuvieron al día con las investigaciones de física nuclear publicadas del Laboratorio Cavendish en Inglaterra, parte de la Universidad de Cambridge y durante mucho tiempo un área de reunión para los mejores físicos del mundo. También siguieron el trabajo del físico estadounidense de origen italiano Enrico Fermi (1901-1954) y su equipo en la Universidad de Roma en Italia. En 1938, científicos alemanes dividieron con éxito el núcleo del elemento uranio. Esta reacción, llamada fisión nuclear, liberó enormes cantidades de energía y fue el primer paso en el desarrollo de una bomba atómica.

La Segunda Guerra Mundial (1939-45) comenzó en Europa en 1939. Cuando los alemanes invadieron la Unión Soviética en 1941, Kurchátov y su equipo de investigación soviético detuvieron su trabajo. Kurchátov fue asignado a Crimea para ayudar a proteger a la Flota Soviética del Mar Negro de las minas sembradas por los alemanes. En los dos años siguientes, Kurchátov y otros científicos soviéticos notaron astutamente que la abundante publicación de investigaciones nucleares en revistas científicas había cesado. Pronto supusieron que este silencio solo podía significar una cosa: Otros físicos nucleares deben estar trabajando en secreto en una bomba.

De hecho, los Estados Unidos habían reunido a un grupo de los mejores físicos del mundo, incluidos físicos estadounidenses, ingleses y canadienses y físicos alemanes que habían huido del dominio nazi. En 1943, estos científicos convergieron en el desierto de Nuevo México en un lugar recientemente establecido conocido como Los Álamos. Estaban allí para trabajar en el Proyecto de alto secreto Manhattan, el nombre en clave del programa de desarrollo de bombas atómicas de Estados Unidos. Los líderes estadounidenses temían que Alemania mantuviera al mundo como rehén si desarrollaba la primera bomba atómica. Para evitar esto, los estados UNIDOS el gobierno pidió a los científicos de Los Álamos que crearan una bomba atómica antes de que los alemanes pudieran. En ese momento, nadie se dio cuenta de que la guerra mundial había detenido la investigación de bombas de los alemanes.

Toda la investigación en Los Álamos se realizó bajo un velo de secreto. Sin embargo, el líder soviético Iósif Stalin (1879-1953; ver entrada) pronto tuvo informes sobre el Proyecto Manhattan de espías soviéticos. A finales de 1943, Stalin eligió a Kurchátov para dirigir el propio esfuerzo secreto de la Unión Soviética con la bomba atómica. Un año y medio después, el 16 de julio de 1945, los Estados Unidos probaron con éxito una bomba atómica. El 6 y el 9 de agosto, los Estados Unidos lanzaron bombas atómicas sobre Hiroshima y Nagasaki, Japón, para finalmente terminar la Segunda Guerra Mundial.

Stalin ordenó a Kurchátov impulsar el proyecto de «recuperación» de la bomba atómica soviética a toda velocidad. Dejó en claro la urgencia del proyecto y exigió que Kurchátov desarrollara una bomba atómica soviética para 1948. Los soviéticos temían que si los estadounidenses seguían siendo los únicos con una bomba atómica, forzarían los intereses de Estados Unidos a otros países, incluso a la Unión Soviética, y finalmente dominarían el mundo. Aunque Kurchátov era el líder del equipo científico, Stalin nombró a Lavrenty Beria (1899-1953), líder de la temida policía secreta soviética, la KGB, para organizar y administrar el proyecto de bomba soviética. Beria presionó aún más a Kurchatov para que desarrollara y construyera rápidamente la bomba atómica. Con el brutal Stalin como su jefe supremo, Kurchátov ya estaba bajo una presión considerable; Beria le insinuaría que el fracaso en el proyecto de la bomba podría significar una sentencia de muerte.

Kurchátov emprendió su tarea con gran entusiasmo, un poco por miedo, pero también por un sentido de deber patriótico hacia la Unión Soviética, que había sido devastada por los ataques alemanes en la Segunda Guerra Mundial. Tanto Kurchátov como Beria tenían habilidades organizativas excepcionales. Mientras Kurchátov planeaba el diseño y la construcción de la bomba, Beria movilizó a miles de trabajadores. La mayoría de los trabajadores eran prisioneros del vasto sistema de campos de prisioneros de trabajo soviéticos conocidos como el Gulag. Extraerían uranio (una de las materias primas necesarias para la fabricación de bombas atómicas), construirían un reactor nuclear y construirían instalaciones para la producción de bombas.

En la primavera de 1946, en la pequeña ciudad de Sarov, a unas 250 millas (402 kilómetros) al este de Moscú, se desarrolló un laboratorio de armas atómicas supersecreto, donde tomaría forma la primera bomba de plutonio de los soviéticos. Juntos, el laboratorio y la nueva comunidad que engendró se llamaron Arzamas-16. Gracias al sentido del humor de Kurchatov, Arzamas-16 pronto recibió el apodo de «Los Arzamas», un juego de palabras sobre Los Álamos, el laboratorio de bombas atómicas de Estados Unidos. El nombre original de la ciudad, Sarov, desapareció del mapa, y los científicos soviéticos hicieron su trabajo en total secreto. Se les pagaba bien, y Stalin no puso restricciones presupuestarias en el proyecto.

Kurchatov y su equipo se beneficiaron de la información sobre el Proyecto Manhattan de los Estados Unidos. Espías como Klaus Fuchs (1911-1988), David Greenglass (1922–) y Theodore Hall (1925-1999), todos los cuales trabajaron en Los Álamos, canalizaron planos detallados a la KGB de Beria entre 1943 y 1945. Fuchs, un físico, era un refugiado de Alemania que también resultó ser comunista. Primero trabajó en la bomba en Inglaterra, luego terminó en el equipo de Los Álamos. Los Estados Unidos probaron su bomba atómica de tipo plutonio en julio de 1945; solo semanas antes de eso, Fuchs había enviado descripciones detalladas de la bomba a los soviéticos. Beria le entregó los secretos estadounidenses a Kurchatov. Los historiadores coinciden en que esta información ayudó a acelerar el desarrollo exitoso de la bomba atómica soviética en uno o dos años. Sin embargo, Kurchatov aún tenía que volver a verificar toda la información y recrear la bomba con mentes y manos soviéticas.

En noviembre de 1946, Kurchátov estaba construyendo un reactor de plutonio a gran escala, y el 25 de diciembre él y sus compañeros científicos produjeron una reacción en cadena nuclear, el primer paso para construir una bomba atómica. También fue la primera reacción nuclear en cadena producida en Europa o Asia. Dos años y medio más tarde, después de un trabajo más intenso y una serie de retrasos técnicos, Kurchatov y su equipo estaban listos para probar una bomba atómica de plutonio. Se reunieron a primera hora de la mañana del 29 de agosto de 1949 en el Sitio de Pruebas de Semipalatinsk junto al río Irtysh en el noreste de Kazajstán. La prueba de prueba fue apodada «Primer rayo».»Beria estaba presente para la prueba; era muy escéptico de que fuera un éxito. Kurchatov y su equipo sabían que el fracaso podría significar que les dispararían. Pero el equipo cumplió. Precisamente a las 7 de la mañana, la torre de 100 pies (30,5 metros) que sostenía la bomba explotó en una impresionante bola de fuego. Los que miraban estallaron en alivio y celebración.

Unos días más tarde, un B-29 de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos en una misión meteorológica sobre el Pacífico Norte detectó un recuento de radiactividad muy alto en la atmósfera. A partir de esta información, U. S. los científicos se dieron cuenta de que los soviéticos habían detonado una bomba atómica de plutonio. El presidente de los Estados Unidos, Harry S. Truman (1884-1972; sirvió entre 1945 y 1953; véase la entrada), dio la noticia a una América conmocionada el 23 de septiembre de 1949. Los Estados Unidos habían pensado que estaban por delante en la carrera de armas de la Guerra Fría; ahora estaba claro que los soviéticos se habían puesto al día.

Kurchatov, el hombre

Kurchatov era un individuo que tenía una amplia gama de intereses y un entusiasmo que era contagioso. Desde principios de la década de 1940, lució una larga barba peluda. Él y su esposa, Marina, eran una pareja devota que vivieron felices durante treinta y tres años. Durante los últimos catorce años de la vida de Kurchatov, vivieron en una casa de dos pisos construida para ellos en una zona de bosques de pinos cerca del laboratorio principal en Arzamas-16. Para llegar al laboratorio desde su casa, Kurchatov siguió un camino en zigzag a través del bosque. Su casa se llamaba la «Cabaña del Guardabosques».»Tenía ocho amplias habitaciones, incluida una gran biblioteca con más de treinta y quinientos libros, una segunda sala de billar, el estudio personal de Kurchatov y un invernadero donde Marina cultivaba plantas exóticas de muchos tipos.

Muchas pinturas, que muestran una excelente apreciación del arte, adornaban las paredes de la cabaña del guardabosques. Algunos favoritos eran acuarelas de Crimea en diferentes estaciones. (Los Kurchátov habían crecido en Crimea, y pasaban sus vacaciones allí tan a menudo como podían. Allí, a Igor le encantaba subir a la cima del monte Ai-Nikola para ver el amanecer y escuchar el canto de los pájaros. A los Kurchátov les encantaba entretenerse en su casa, invitando al equipo científico de Igor, así como a otros amigos e invitados, a visitarlos. Entre sus muchos amigos había científicos de todo el mundo. En 1947, en la víspera de Año Nuevo, los Kurchátov abrieron su casa a todo el personal del laboratorio de Igor para una noche de risas y baile. Incluso en los días normales, a menudo se escuchaba música procedente de la casa Kurchatov. Marina tocaba el piano, e Igor tocaba la balalaika (un instrumento triangular de cuerda de Europa Oriental) y la mandolina. Los Kurchátov tenían una gran colección de grabaciones de muchos artistas, incluidos Rajmáninov, Chaikovski, Beethoven, Brahms y Mozart.

Kurchatov disfrutó de los jardines alrededor de su casa. A menudo se reunía con su equipo de científicos en una mesa al aire libre rodeada de arbustos de jazmín y lila. Allí, se ocupaban de los problemas, y Kurchatov les daba sus instrucciones de trabajo para el mes siguiente. Solo unas horas después de que hubieran regresado al trabajo, caminaba por el bosque hasta el laboratorio para ver cuánto habían logrado.

Kurchátov tenía una gran energía, y sus procesos de pensamiento eran excepcionalmente claros, organizados y centrados en la tarea en cuestión. Enseñó a los estudiantes y colegas a ignorar el desorden y los detalles irrelevantes e ir directamente al punto principal. Como se señala en el sitio web del Instituto Kurchatov del Centro de Investigación Ruso, un antiguo colega lo recuerda diciendo: «Haz siempre lo principal tanto en tu vida como en tu trabajo. De lo contrario, lo irrelevante, no importa lo importante que pueda ser, llenará fácilmente toda su vida, consumirá toda su energía y evitará que llegue a las raíces.»Siempre amable y servicial, Kurchatov disfrutó desarrollando fuertes lazos con estudiantes y colegas científicos. A su vez, mostraron una gran lealtad hacia él. Kurchátov se mantuvo humano y natural y tenía un gran sentido del humor. También era muy patriótico y devoto de su patria soviética.

Después de 1949

Después de su éxito en el desarrollo de la bomba atómica soviética, Kurchátov ganó un gran estatus y respeto dentro de la Unión Soviética. Pero al darse cuenta del enorme poder destructivo de la bomba, Kurchatov enfatizó constantemente que la energía atómica debería usarse con fines pacíficos, para beneficiar a los humanos.

Sin embargo, la carrera de armamentos nucleares entre la Unión Soviética y los Estados Unidos solo se aceleró. Los científicos de ambos países comenzaron a trabajar en una bomba termonuclear, también conocida como bomba de hidrógeno o bomba H, que era mucho más poderosa que la bomba atómica (bomba A). Los Estados Unidos probaron su primera bomba H el 1 de noviembre de 1952; los soviéticos probaron su bomba H el 12 de agosto de 1953. Los soviéticos habían igualado de nuevo la carrera con los Estados Unidos, y Kurchátov reconoció que Andrey Sajarov (1921-1989; véase la entrada), el principal diseñador de bombas H soviéticas, había ayudado enormemente a Rusia. Sin embargo, el poder abrumador de las bombas nucleares hizo que Kurchatov cuestionara la expansión en curso de las armas nucleares. Se retiró de supervisar las pruebas nucleares en 1956.

Mientras tanto, Stalin había muerto en marzo de 1953, y Nikita Jrushchov (1894-1971; véase la entrada) había ascendido a la posición de liderazgo en la Unión Soviética. En febrero de 1956, Jrushchov invitó a Kurchátov a hablar ante el VIGÉSIMO Congreso del Partido, también conocido por cuando Jrushchov dio su famoso discurso «Crímenes de Stalin», en el que denunció el comportamiento de su predecesor. En la reunión, Kurchatov instó encarecidamente a los científicos de todo el mundo a trabajar juntos para los usos civiles de la energía nuclear. Incluyó específicamente a científicos estadounidenses, pero dijo que Estados Unidos debe aceptar una oferta que los soviéticos hicieron para prohibir todas las armas nucleares.

En abril de 1956, Kurchátov viajó con Jrushchov a Gran Bretaña. Jrushchov tenía tanta confianza en que Kurchátov no divulgaría secretos ni intentaría desertar que permitió a Kurchátov ir solo a los laboratorios británicos y visitar a físicos británicos. Como se señaló en el sitio web American Experience: Race for the Superbomb, Jrushchov comentó: «No hace falta decir que un hombre tan notable, un científico tan grande y un patriota tan devoto merecería nuestra completa confianza y respeto.»

En Gran Bretaña, Kurchatov habló ante una audiencia de científicos internacionales en el centro nuclear Harwell. Por primera vez en la historia, el mundo escuchó una descripción de la investigación nuclear soviética. Kurchatov pidió la cooperación internacional, pidiendo a todas las naciones que desclasifiquen sus proyectos nucleares, fomenten la confianza y la comprensión mutua, y utilicen la energía nuclear al servicio de la paz. Por su dedicación al esfuerzo de paz, el Consejo Mundial de la Paz le otorgó la Medalla Joliot-Curie en 1959, un premio que hizo a Kurchatov extremadamente orgulloso.

Los problemas de salud pronto acabarían con la vida de Kurchatov. En 1958, a Kurchátov se le extirpó un tumor cerca de la clavícula. Murió en febrero de 1960.

Para más información

Libros

Glynn, Patrick. Closing Pandora’s Box: Arms Races, Arms Control, and the History of the Cold War (en inglés). New York: Basic Books, 1992.

Herken, Gregg. The Winning Weapon: The Atomic Bomb and the Cold War, 1945-1950 (en inglés). Nueva York: Knopf, 1980.

Isaacs, Jeremy y Taylor Downing. Cold War: An Illustrated History, 1945-1991 (en inglés). Boston: Little, Brown, 1998.

Morris, Charles R. Iron Destinies, Lost Opportunities: The Arms Race between the USA and the USSR, 1945-1987. Nueva York: Harper and Row, 1988.

Sitios Web

Oregon Public Broadcasting. «Citizen Kurchatov: Stalin’s Bomb Maker.»Cold War I.http://www.opb.org/lmd/coldwar/citizenk (consultado el 9 de septiembre de 2003).

Servicio Público de Radiodifusión. «Carrera por la Super Bomba.»American Experience.http://www.pbs.org/wgbh/amex/bomb/peopleevents/pandeAMEX59.html (consultado el 9 de septiembre de 2003).

Centro de Investigación Ruso Instituto Kurchatov.http://www.kiae.ru/index.html (consultado el 9 de septiembre de 2003).

Centro de Investigación Ruso Instituto Kurchátov

El Centro de Investigación Ruso Instituto Kurchátov fue fundado por Igor Kurchátov en diciembre de 1943 en Arzamas-16, a varios cientos de millas al este de Moscú. Originalmente llamado Laboratorio No. 2 de la Academia de Ciencias de la URSS, el centro de investigación sufrió varios cambios de nombre durante la Guerra Fría: En 1949, se llamó Laboratorio de Instrumentos de Medición de la Academia de Ciencias de la URSS; en 1956, se convirtió en el Instituto de Energía Atómica; y en 1960, se renombró Instituto de Energía Atómica I. V. Kurchatov. El centro tomó su nombre actual en 1991.

Originalmente, a principios de la década de 1940, alrededor de un centenar de científicos trabajaron en el laboratorio en el proyecto de bomba atómica soviética de alto secreto. En enero de 2002, aproximadamente cincuenta y trescientos trabajadores realizaban activamente investigaciones científicas en el Instituto Kurchatov. Las reuniones científicas internacionales se celebran habitualmente en el instituto

. La casa de Igor Kurchatov en Arzamas-16, conocida como la «Cabaña del Guardabosques», se conserva como museo en los jardines del instituto.