Abordar la pobreza en el lugar

Las iniciativas que se centran en los barrios más desfavorecidos de nuestro país han sido objeto de un debate animado y profundo últimamente. Tres grandes temas animan mi propio pensamiento sobre este trabajo, destacado en una charla que di la semana pasada en un foro organizado por la Escuela de Políticas Públicas de USC Price:

  1. El lugar importa. Si nos importa la pobreza, no podemos ignorar los vecindarios.
  2. Las estrategias que empleemos deben ser «conscientes del lugar», no miópicamente » basadas en el lugar.»
  3. Race matters. Al abordar la pobreza y el lugar, no podemos ignorar el papel central de la desigualdad racial y la injusticia.

el Lugar importa.

Los vecindarios juegan un papel muy importante en la configuración del bienestar de las familias y los niños. Son el lugar de los servicios públicos y privados esenciales, y las escuelas son quizás las más importantes. Los vecinos y las instituciones del vecindario ayudan a transmitir las normas y valores que influyen en el comportamiento y enseñan a los niños lo que se espera de ellos a medida que crecen. Y el lugar donde vivimos determina nuestra exposición al crimen, el desorden y la violencia, lo que afecta profundamente nuestro bienestar físico y emocional a largo plazo.

La investigación muestra que las condiciones en los vecindarios con dificultades graves socavan tanto la calidad de la vida diaria como las posibilidades de vida a largo plazo de padres e hijos. De hecho, la investigación de Pat Sharkey muestra que vivir en un vecindario de alta pobreza socava algunos resultados a través de generaciones.

Huelga decir que la lucha contra la pobreza, especialmente la pobreza intergeneracional, requiere intervenciones sostenidas a muchos niveles. Son necesarios esfuerzos a nivel nacional para ampliar las oportunidades de empleo, aumentar los salarios, fortalecer los sistemas de apoyo al trabajo y reforzar la red de seguridad social. Pero estoy convencido de que son insuficientes para las familias que viven en entornos de vecindarios severamente angustiados. Las intervenciones que se dirigen explícitamente a las condiciones del vecindario más perjudiciales para el bienestar familiar y el desarrollo saludable de los niños deben ser parte de nuestra cartera de políticas contra la pobreza.

Hoy en día, profesionales, académicos y defensores innovadores están definiendo una próxima generación de estrategias que son «conscientes del lugar» en lugar de basarse en el lugar.

Este enfoque emergente reconoce la importancia del lugar y se centra en los desafíos particulares de los vecindarios en dificultades, pero está menos limitado por límites de vecindarios estrechamente definidos, más sensible a las realidades de la movilidad y el cambio familiar, y más en sintonía con las condiciones y oportunidades de toda la región.

Tres características definitorias distinguen este enfoque «consciente del lugar»:

En primer lugar, muchas de las oportunidades que cualquier familia necesita para prosperar se encuentran fuera de su vecindario inmediato. Por lo tanto, las iniciativas conscientes del lugar funcionan para conectar a las familias con las oportunidades de la ciudad y la región, además de expandir las oportunidades dentro de sus vecindarios objetivo.

En segundo lugar, la escala óptima para abordar los desafíos de los vecindarios varía según los dominios de las políticas. Por lo tanto, las iniciativas conscientes del lugar no solo funcionan horizontalmente, al integrar esfuerzos en todos los dominios de políticas dentro de un vecindario, sino que también funcionan verticalmente, activando palancas y recursos de políticas municipales, estatales e incluso federales. Puede tratarse del vecindario, pero eso no significa que toda la acción ocurra en el vecindario.

Y tercero, las personas pobres se mueven mucho, y su movilidad crea desafíos y oportunidades para los vecindarios. Las iniciativas conscientes del lugar reconocen y planifican la movilidad residencial, ayudando a las familias a evitar mudanzas no deseadas, pero también apoyando a aquellos que desean mudarse a vecindarios con mayores oportunidades.

Permítanme ser muy explícito sobre esto: veo la asistencia a la movilidad y la revitalización del vecindario como estrategias complementarias conscientes del lugar, no como ideologías de duelo.

Al abordar los desafíos de la pobreza y el lugar, debemos enfrentar el papel central de la desigualdad racial y la injusticia.

Los barrios de pobreza y angustia concentradas no son el producto de operaciones «naturales» o «normales» del mercado de la vivienda. Más bien, como Massey y Denton nos enseñaron en el Apartheid estadounidense, las políticas y prácticas discriminatorias que confinaban a los afroamericanos a barrios segregados de la ciudad produjeron comunidades con tasas de pobreza mucho más altas que las que existían en las comunidades blancas. Posteriormente, estos barrios pobres y minoritarios se vieron privados de los recursos e inversiones que las comunidades necesitan para prosperar, como el financiamiento para la propiedad de la vivienda, la inversión empresarial y los servicios esenciales del sector público, incluidas las escuelas de calidad.

En la actualidad, aunque los negros y los hispanos están menos segregados de los blancos de lo que estaban en el pasado, la segregación y discriminación racial y étnica en curso se combinan con una creciente desigualdad de ingresos para sostener vecindarios con graves dificultades. Y la mayoría de estos barrios son predominantemente negros o hispanos. Los blancos pobres (y asiáticos) están mucho más dispersos geográficamente, dispersos en vecindarios no pobres. Como consecuencia, de los aproximadamente 4 millones de niños pobres que crecen en vecindarios urbanos de alta pobreza en la actualidad, casi el 90 por ciento son niños de color.

La evidencia de muchos sectores nos da motivos de alarma sobre la pobreza persistente, el empeoramiento de la desigualdad y la disminución de las oportunidades de movilidad económica en nuestro país. Hay pruebas convincentes de que para hacer frente a estos desafíos se requiere una atención seria y una acción concertada en la intersección de la pobreza y la raza.

(Foto AP/Bebeto Matthews)