Lange verschollener Verwandter von Walen gefunden?

Eine Gruppe von Paläontologen hat den ihrer Meinung nach engsten Verwandten von Walen, Delfinen und Schweinswalen identifiziert – eine ausgestorbene, waschbärgroße Kreatur, die entlang des Flussbodens schwappte und wie eine Landratte gefressen haben könnte. Der Fund verspricht, Wissenschaftlern eine bessere Vorstellung davon zu geben, woher Wale und Ihresgleichen kamen.

Seit dem ersten Auftreten der Wale vor mehr als 50 Millionen Jahren ist ihr Ursprung unklar geblieben. Es wird angenommen, dass sich Wale und ihre Verwandten, die Delfine und Schweinswale, aus einer Art Hufsäugetier entwickelt haben (ScienceNOW, 30. Juli 1998). Aber Wale unterscheiden sich so sehr von jeder anderen Kreatur, dass die Forscher sich nicht darauf einigen konnten, welche fossilen Verwandten ihre nächsten Vorfahren am besten repräsentieren.

Ein Kandidat ist eine Gruppe von Säugetieren namens Raoelliden, die von wenig mehr als ihren Zähnen bekannt sind (aber diese stellen sie unter die Hufsäugetiere). Paläontologen unter der Leitung von Hans Thewissen vom Northeastern Ohio Universities College of Medicine in Rootstown untersuchten Fossilien, die vor mehr als 20 Jahren in Kaschmir aus 48 Millionen Jahre alten Flussablagerungen gesammelt und kürzlich aus dem Gestein gemeißelt worden waren.

Die Knochen gehören zu einem Raoelliden, der als Indohyus bekannt ist, und mehrere neu entdeckte Merkmale verbinden nun Indohyus eng mit Walen. Zum Beispiel weist Thewissen auf ein knöchernes Merkmal hin, das Involucrum genannt wird und das Innenohr bedeckt. Die relative Dicke verschiedener Teile des Involucrums ist charakteristisch für alle modernen und fossilen Wale. „Ich bekam diesen Schock – ich sagte:‘ Das muss es sein‘ “ – der engste Verwandte von Walen, erinnert sich Thewissen. Ein Vergleich der Merkmale von Indohyus mit denen anderer fossiler Säugetiere verstärkte diesen Eindruck. Das Ergebnis macht Sinn für Mark Uhen vom Smithsonian Institution’s National Museum of Natural History in Washington, D.C. Die Raoelliden, sagt er, sind am richtigen Ort – Asien – zur richtigen Zeit, vor etwa 50 Millionen Jahren.

Indohyus scheint hauptsächlich im Wasser gelebt zu haben, als Watvogel. Die Gliedmaßenknochen haben dicke äußere Schichten, die sie dicht machen, wie die von Seekühen, Flusspferde, und frühe Wale, Das Team berichtet 20 November in der Natur. Die Chemie der Zähne – relativ erschöpft von stabilen Sauerstoffisotopen im Vergleich zu zeitgenössischen terrestrischen Fossilien, die anderswo in Indien gefunden wurden – deutet auch darauf hin, dass Indohyus beträchtliche Zeit im Wasser verbracht hat. Wie der Wasser-Chevrolet, ein 80 Zentimeter langer Pflanzenfresser, der in Afrika lebt, könnte Indohyus das Wasser genutzt haben, um Raubtieren zu entkommen. Die Kohlenstoffisotope enthüllen Indohyus ‚Ernährung nicht mit Sicherheit, aber sie zeigen, dass sie sich von der der frühen Wale unterscheidet.

„Es ist eine bedeutende Arbeit“, sagt Zhe-Xi Luo, Paläontologe am Carnegie Museum of Natural History in Pittsburgh, Pennsylvania. „Dies verbessert das Bild der schrittweisen Entwicklung hin zu Walen und ihrem Wasserleben erheblich.“ Nicht jeder ist jedoch davon überzeugt, dass Indohyus der engste Verwandte der Wale ist. Eine andere Analyse, die bei Cladistics veröffentlicht wurde, legt nahe, dass eine ausgestorbene Gruppe fleischfressender Säugetiere, Mesonychiden genannt, enger mit Walen verwandt war.