Kurchatov, Igor

Geboren am 8. Januar 1903
Simskii Zavod,
Südural, Russland
Gestorben im Februar 1960
St. Sarov (oder Arzamas-16),
Russland, Sowjetunion

Kernphysiker und
Entwickler der sowjetischen Atombombe

Igor Kurchatov, ein brillanter Kernphysiker, leitete die Entwicklung der Atombombe in der Sowjetunion. Kurchatovs erfolgreiche Entwicklung der Bombe spielte eine wichtige Rolle in der Politik des Kalten Krieges. Der Kalte Krieg war eine intensive politische und wirtschaftliche Rivalität zwischen den Vereinigten Staaten und der Sowjetunion, die von 1945 bis 1991 dauerte. Als die Vereinigten Staaten mit Hilfe von Spionageflugzeugen entdeckten, dass die Sowjetunion ihre erste Atombombe gezündet hatte, fühlten sie sich gezwungen, ihr eigenes Atomwaffenprogramm zu beschleunigen. Wie sein amerikanischer Amtskollege J. Robert Oppenheimer (1904-1967; siehe Eintrag) betonte Kurchatov in seinen späteren Jahren, dass Atomenergie nur für friedliche Zwecke genutzt werden sollte.

Frühes Leben

Igor Kurchatov wurde am 8. Januar 1903 als Sohn von Vassili und Maria Kurchatov im südlichen Ural in Russland geboren. Er hatte eine ältere Schwester, Antonina, und einen jüngeren Bruder, Boris. Vassili war Förster, als Igor geboren wurde, wurde aber bald ein hoch angesehener Landvermesser. Maria war Lehrerin. Das Paar ließ sich in der Simsky Factory Township nieder, wo Vassili für seine Arbeit staatliche Auszeichnungen erhielt und zum Adligen ernannt wurde. Dieser Status ermöglichte es seinen drei Kindern, die Schule zu besuchen.

Als Kurchatov neun Jahre alt war, zog seine Familie nach Simferopol auf der Krim am Schwarzen Meer. Als Jugendlicher war Kurchatov von der Schönheit seines Urals sowie der Berge und des Meeres der Krim fasziniert. Er absolvierte die öffentlichen Schulen von Simferopol mit Auszeichnung und nur drei Jahre später, 1923, die Tavricheski-Universität (später Krim). An der Universität studierte er Mathematik und Physik. Nach seinem Abschluss ging Kurchatov für kurze Zeit nach Petrograd, um Schiffbau zu studieren, da er einst von einer Marinekarriere geträumt hatte. Dort schrieb er seine erste wissenschaftliche Arbeit; Das Thema war die im Schnee gefundene Radioaktivität. Kurchatov nahm dann eine Stelle am Pawlowsker Observatorium an und veröffentlichte seine Arbeit.

Karriere beginnt in Leningrad

1925 lud der renommierte Physiker Abram Ioffe (1880-1960) Kurchatov an sein Institut in Leningrad ein. Das Institut war das wichtigste sowjetische Zentrum für Kernphysik, und Kurchatov erlangte schnell den Ruf eines brillanten jungen Wissenschaftlers. Dort lernte er Marina Sinelnikov kennen, die er zuvor in Simferopol getroffen hatte. Sie heirateten am 3. Februar 1927.

Bis 1932 hatten Kurchatov und einige andere sowjetische Wissenschaftler beschlossen, sich dem Studium der Kernphysik zu widmen. Es war ein neues, faszinierendes Feld, von dem jedoch jahrzehntelang keine praktischen Anwendungen erwartet wurden. Kurchatovs Leningrader Team baute ein Zyklotron zur Untersuchung des Atomkerns. (Ein Zyklotron ist ein Teilchenbeschleuniger oder Atomzertrümmerer, in dem kleine Teilchen sehr schnell reisen und dann mit Atomen kollidieren, wodurch die Atome auseinanderbrechen. Die Wissenschaftler verfolgten eifrig die veröffentlichten kernphysikalischen Forschungen des Cavendish Laboratory in England, das zur Universität Cambridge gehört und lange Zeit ein Treffpunkt für die besten Physiker der Welt war. Sie verfolgten auch die Arbeit des in Italien geborenen amerikanischen Physikers Enrico Fermi (1901-1954) und seines Teams an der Universität von Rom in Italien. 1938 gelang es deutschen Wissenschaftlern, den Kern des Elements Uran zu spalten. Diese Reaktion, Kernspaltung genannt, setzte enorme Mengen an Energie frei und war der erste Schritt zur Entwicklung einer Atombombe.

Der Zweite Weltkrieg (1939-45) begann 1939 in Europa. Als die Deutschen 1941 in die Sowjetunion einmarschierten, stellten Kurchatov und sein sowjetisches Forschungsteam ihre Arbeit ein. Kurchatov wurde auf die Krim geschickt, um die sowjetische Schwarzmeerflotte vor den von den Deutschen gepflanzten Minen zu schützen. Innerhalb der nächsten Jahre bemerkten Kurchatov und andere sowjetische Wissenschaftler scharfsinnig, dass die zuvor reichliche Veröffentlichung der Kernforschung in wissenschaftlichen Zeitschriften aufgehört hatte. Sie vermuteten bald, dass dieses Schweigen nur eines bedeuten könnte: Andere Kernphysiker müssen heimlich an einer Bombe arbeiten.

Tatsächlich hatten die Vereinigten Staaten eine Gruppe der weltbesten Physiker zusammengebracht, darunter amerikanische, englische und kanadische Physiker und deutsche Physiker, die vor der NS-Herrschaft geflohen waren. Im Jahr 1943 kamen diese Wissenschaftler in der Wüste von New Mexico an einem neu gegründeten Ort namens Los Alamos zusammen. Sie waren dort, um am streng geheimen Manhattan-Projekt zu arbeiten, dem Codenamen für Amerikas Atombombenentwicklungsprogramm. Die US-Führung befürchtete, dass Deutschland die Welt als Geisel nehmen würde, wenn es die erste Atombombe entwickeln würde. Um dies zu verhindern, hat die U.S. die Regierung bat die Wissenschaftler in Los Alamos, eine Atombombe zu bauen, bevor die Deutschen es konnten. Zu dieser Zeit wusste niemand, dass der Weltkrieg die Bombenforschung der Deutschen gestoppt hatte.

Alle Forschungen in Los Alamos wurden unter einem Schleier der Geheimhaltung durchgeführt. Trotzdem hatte der sowjetische Führer Joseph Stalin (1879-1953; siehe Eintrag) bald Berichte über das Manhattan-Projekt von sowjetischen Spionen. Ende 1943 wählte Stalin Kurchatov aus, um die geheimen Atombombenanstrengungen der Sowjetunion zu leiten. Anderthalb Jahre später, am 16.Juli 1945, testeten die Vereinigten Staaten erfolgreich eine Atombombe. Am 6. und 9. August warfen die Vereinigten Staaten Atombomben auf Hiroshima und Nagasaki, Japan, um den Zweiten Weltkrieg endgültig zu beenden.

Stalin befahl Kurchatov, das sowjetische Atombombenprojekt „Catch-up“ auf Hochtouren zu bringen. Er machte die Dringlichkeit des Projekts deutlich und forderte Kurchatov auf, bis 1948 eine sowjetische Atombombe zu entwickeln. Die Sowjets befürchteten, dass, wenn die Amerikaner die einzigen mit einer Atombombe blieben, sie die Interessen der USA weiter in andere Länder — sogar in die Sowjetunion — zwingen und schließlich die Welt dominieren würden. Obwohl Kurchatov der wissenschaftliche Teamleiter war, ernannte Stalin Lavrenty Beria (1899-1953), Führer der gefürchteten sowjetischen Geheimpolizei, des KGB, um das sowjetische Bombenprojekt zu organisieren und zu verwalten. Beria setzte Kurchatov weiter unter Druck, die Atombombe schnell zu entwickeln und zu bauen. Mit dem brutalen Stalin als oberstem Chef stand Kurtschatow bereits unter erheblichem Druck; Beria würde ihm andeuten, dass ein Scheitern des Bombenprojekts ein Todesurteil bedeuten könnte.

Kurtschatow machte sich mit großer Begeisterung an seine Aufgabe, ein wenig aus Angst, aber auch aus patriotischer Pflicht gegenüber der Sowjetunion, die im Zweiten Weltkrieg von deutschen Angriffen verwüstet worden war. Sowohl Kurtschatow als auch Beria verfügten über außergewöhnliche organisatorische Fähigkeiten. Während Kurchatov das Design und den Bau der Bombe plante, mobilisierte Beria Tausende von Arbeitern. Die meisten Arbeiter waren Gefangene aus dem riesigen System sowjetischer Arbeitsgefängnisse, bekannt als Gulag. Sie würden Uran abbauen (einer der Rohstoffe, die für die Herstellung von Atombomben benötigt werden), einen Kernreaktor bauen und Anlagen für die Bombenproduktion bauen.

Ein supergeheimes Atomwaffenlabor, in dem die erste Plutoniumbombe der Sowjets Gestalt annehmen sollte, wurde im Frühjahr 1946 in der kleinen Stadt Sarow, etwa 250 Meilen (402 Kilometer) östlich von Moskau, entwickelt. Zusammen wurden das Labor und die neue Gemeinschaft, die es hervorbrachte, Arzamas-16 genannt. Dank Kurchatovs Sinn für Humor erhielt Arzamas-16 bald den Spitznamen „Los Arzamas“, ein Wortspiel über Los Alamos, das US-Atombombenlabor. Der ursprüngliche Name der Stadt, Sarov, fiel von der Karte, und die sowjetischen Wissenschaftler gingen ihrer Arbeit in völliger Geheimhaltung nach. Sie wurden gut bezahlt, und Stalin machte dem Projekt keine Budgetbeschränkungen.

Kurchatov und sein Team profitierten von Informationen über das U.S. Manhattan Project. Spione wie Klaus Fuchs (1911-1988), David Greenglass (1922–) und Theodore Hall (1925-1999), die alle in Los Alamos arbeiteten, leiteten zwischen 1943 und 1945 detaillierte Pläne an Berias KGB weiter. Fuchs, ein Physiker, war ein Flüchtling aus Deutschland, der zufällig auch Kommunist war. Er arbeitete zuerst an der Bombe in England und landete dann im Los Alamos-Team. Die Vereinigten Staaten testeten im Juli 1945 ihre Atombombe vom Plutonium-Typ; Nur wenige Wochen zuvor hatte Fuchs den Sowjets detaillierte Beschreibungen der Bombe geschickt. Beria übergab die US-Geheimnisse an Kurchatov. Historiker sind sich einig, dass diese Informationen dazu beigetragen haben, die erfolgreiche Entwicklung der sowjetischen Atombombe um ein bis zwei Jahre zu beschleunigen. Trotzdem musste Kurchatov alle Informationen noch einmal überprüfen und die Bombe mit sowjetischen Köpfen und Händen nachbauen.

Im November 1946 baute Kurchatov einen Plutoniumreaktor in Originalgröße, und am 25. Dezember produzierten er und seine Kollegen eine nukleare Kettenreaktion, den ersten Schritt zum Bau einer Atombombe. Es war auch die erste nukleare Kettenreaktion, die in Europa oder Asien produziert wurde. Zweieinhalb Jahre später, nach intensiveren Arbeiten und einer Reihe technischer Verzögerungen, waren Kurchatov und sein Team bereit, eine Plutonium-Atombombe zu testen. Sie versammelten sich am frühen Morgen des 29.August 1949 auf dem Testgelände Semipalatinsk am Irtysch im Nordosten Kasachstans. Der Test wurde „First Lightning“ genannt.“ Beria war für den Test anwesend; er war sehr skeptisch, dass es ein Erfolg werden würde. Kurchatov und sein Team wussten, dass ein Misserfolg bedeuten könnte, dass sie erschossen würden. Aber das Team hat geliefert. Um genau 7 Uhr morgens explodierte der 100 Fuß (30,5 Meter) hohe Turm mit der Bombe in einem atemberaubenden Feuerball. Diejenigen, die zusahen, brachen in Erleichterung und Feier aus.

Einige Tage später entdeckte eine B-29 der US-Luftwaffe auf einer Wettermission über dem Nordpazifik eine sehr hohe Radioaktivitätszahl in der Atmosphäre. Aus diesen Informationen, U.S. wissenschaftler erkannten, dass die Sowjets eine Plutonium-Atombombe gezündet hatten. US-Präsident Harry S. Truman (1884-1972; diente 1945-53; siehe Eintrag) überbrachte die Nachricht am 23. September 1949 an ein schockiertes Amerika. Die Vereinigten Staaten hatten geglaubt, im Wettlauf um die Waffen des Kalten Krieges die Nase vorn zu haben; jetzt war klar, dass die Sowjets aufgeholt hatten.

Kurchatov, der Mann

Kurchatov war ein Individuum mit einem breiten Spektrum von Interessen und einer Begeisterung, die ansteckend war. Ab den frühen 1940er Jahren trug er einen langen, zotteligen Bart. Er und seine Frau Marina waren ein hingebungsvolles Paar, das dreiunddreißig Jahre glücklich zusammenlebte. In den letzten vierzehn Jahren von Kurchatovs Leben lebten sie in einem zweistöckigen Haus, das für sie in einem Pinienwaldgebiet in der Nähe des Hauptlabors in Arzamas-16 gebaut wurde. Um das Labor von seinem Haus aus zu erreichen, folgte Kurchatov einem Zickzackweg durch den Wald. Sein Zuhause wurde die „Försterhütte“ genannt.“ Es hatte acht geräumige Räume, darunter eine große Bibliothek mit über fünfunddreißighundert Büchern, ein zweites Bibliotheks-Billardzimmer, Kurchatovs persönliches Arbeitszimmer und ein Gewächshaus, in dem Marina exotische Pflanzen vieler Arten anbaute.

Viele Gemälde, die eine feine Wertschätzung der Kunst zeigen, schmückten die Wände der Försterhütte. Einige Favoriten waren Aquarelle der Krim zu verschiedenen Jahreszeiten. (Die Kurchatovs waren beide auf der Krim aufgewachsen und machten dort so oft sie konnten Urlaub. Dort kletterte Igor gerne auf den Gipfel des Berges Ai-Nikola, um den Sonnenaufgang zu beobachten und die Vögel singen zu hören.) Die Kurchatovs liebten es, in ihrem Haus zu unterhalten und luden Igors wissenschaftliches Team sowie andere Freunde und Gäste ein, sie zu besuchen. Unter ihren vielen Freunden waren Wissenschaftler aus der ganzen Welt. 1947, am Silvesterabend, öffneten die Kurchatovs ihr Haus für Igors gesamtes Laborpersonal für eine Nacht des Lachens und Tanzens. Selbst an gewöhnlichen Tagen hörte man oft Musik aus dem Kurchatov-Haus. Marina spielte Klavier und Igor spielte Balalaika (ein dreieckiges osteuropäisches Saiteninstrument) und Mandoline. Die Kurchatovs hatten eine große Sammlung von Aufnahmen vieler Künstler, darunter Rachmaninoff, Tschaikowsky, Beethoven, Brahms und Mozart.

Kurchatov genoss die Gärten rund um sein Haus. Er traf sich oft mit seinem Wissenschaftlerteam an einem Tisch im Freien, umgeben von Jasmin- und Fliederbüschen. Dort arbeiteten sie an Problemen, und Kurchatov gab ihnen ihre Arbeitsanweisungen für den nächsten Monat. Nur wenige Stunden, nachdem sie zur Arbeit zurückgekehrt waren, ging er durch den Wald zum Labor, um zu sehen, wie viel sie erreicht hatten.

Kurchatov hatte große Energie, und seine Denkprozesse waren außergewöhnlich klar, organisiert und auf die anstehende Aufgabe konzentriert. Er lehrte Studenten und Kollegen, Unordnung und irrelevante Details zu ignorieren und direkt zum Hauptpunkt zu gehen. Wie auf der Website des russischen Forschungszentrums Kurchatov Institute vermerkt, erinnert sich ein ehemaliger Kollege an ihn: „Tun Sie immer das Wichtigste in Ihrem Leben und in Ihrer Arbeit. Andernfalls füllt das Irrelevante, egal wie wichtig es auch sein mag, leicht Ihr ganzes Leben, verbraucht all Ihre Energie und hindert Sie daran, zu den Wurzeln zu gelangen.“ Kurchatov war immer freundlich und hilfsbereit und genoss es, starke Bindungen zu Studenten und Wissenschaftskollegen aufzubauen. Sie zeigten ihm gegenüber große Loyalität. Kurchatov blieb menschlich und natürlich und hatte einen großartigen Sinn für Humor. Er war auch sehr patriotisch und widmete sich seiner sowjetischen Heimat.

Nach 1949

Nach seinem Erfolg bei der Entwicklung der sowjetischen Atombombe erlangte Kurchatov innerhalb der Sowjetunion großen Status und Respekt. Kurchatov erkannte jedoch die enorme Zerstörungskraft der Bombe und betonte ständig, dass die Atomenergie für friedliche Zwecke zum Wohle der Menschen genutzt werden sollte.

Das nukleare Wettrüsten zwischen der Sowjetunion und den Vereinigten Staaten beschleunigte sich jedoch nur. Wissenschaftler in beiden Ländern begannen mit der Arbeit an einer thermonuklearen Bombe, auch bekannt als Wasserstoffbombe oder H-Bombe, die weitaus stärker war als die Atombombe (A-Bombe). Die Vereinigten Staaten testeten ihre erste H-Bombe am 1. November 1952; Die Sowjets testeten ihre H-Bombe am 12. August 1953. Die Sowjets hatten das Rennen mit den Vereinigten Staaten wieder ausgeglichen, und Kurchatov räumte ein, dass Andrey Sacharow (1921-1989; siehe Eintrag), der sowjetische Chefkonstrukteur von H-Bomben, Russland enorm geholfen hatte. Dennoch veranlasste die überwältigende Macht der Atombomben Kurchatov, die anhaltende Expansion von Atomwaffen in Frage zu stellen. 1956 zog er sich aus der Überwachung von Atomtests zurück.

Inzwischen war Stalin im März 1953 gestorben, und Nikita Chruschtschow (1894-1971; siehe Eintrag) war in die oberste Führungsposition der Sowjetunion aufgestiegen. Im Februar 1956 lud Chruschtschow Kurtschatow ein, vor dem zwanzigsten Parteitag zu sprechen, der sonst dafür bekannt war, als Chruschtschow seine berühmte Rede „Verbrechen Stalins“ hielt, in der er das Verhalten seines Vorgängers anprangerte. Bei dem Treffen forderte Kurchatov Wissenschaftler weltweit nachdrücklich auf, für die zivile Nutzung der Kernenergie zusammenzuarbeiten. Er schloss ausdrücklich amerikanische Wissenschaftler ein, sagte aber, dass die Vereinigten Staaten ein Angebot der Sowjets akzeptieren müssen, alle Atomwaffen zu verbieten.

Im April 1956 reiste Kurchatov mit Chruschtschow nach Großbritannien. Chruschtschow hatte so viel Vertrauen, dass Kurchatov keine Geheimnisse preisgeben oder versuchen würde, Fehler zu machen, dass er Kurchatov erlaubte, alleine in die Labors Großbritanniens zu gehen und britische Physiker zu besuchen. Wie auf der Website von American Experience: Race for the Superbomb vermerkt, kommentierte Chruschtschow: „Es sollte selbstverständlich sein, dass ein so bemerkenswerter Mann, ein so großer Wissenschaftler und ein so ergebener Patriot unser volles Vertrauen und unseren Respekt verdienen würden.“

In Großbritannien sprach Kurchatov vor einem Publikum internationaler Wissenschaftler im Harwell Nuclear Center. Zum ersten Mal in der Geschichte hörte die Welt eine Beschreibung der sowjetischen Kernforschung. Kurchatov rief zur internationalen Zusammenarbeit auf und forderte alle Nationen auf, ihre Nuklearprojekte freizugeben, Vertrauen und gegenseitiges Verständnis aufzubauen und die Kernenergie im Dienste des Friedens einzusetzen. Für sein Engagement für die Friedensbemühungen verlieh ihm der Weltfriedensrat 1959 die Joliot-Curie-Medaille, eine Auszeichnung, die Kurchatov sehr stolz machte.

Gesundheitliche Probleme würden Kurchatovs Leben bald beenden. 1958 wurde Kurchatov ein Wachstum in der Nähe seines Schlüsselbeins entfernt. Er starb im Februar 1960.

Für weitere Informationen

Bücher

Glynn, Patrick. Die Büchse der Pandora schließen: Wettrüsten, Rüstungskontrolle und die Geschichte des Kalten Krieges. New York: Grundlegende Bücher, 1992.

Herken, Gregg. Die Siegerwaffe: Die Atombombe und der Kalte Krieg, 1945-1950. New York: Knopf, 1980.

Isaacs, Jeremy und Taylor Downing. Kalter Krieg: Eine illustrierte Geschichte, 1945-1991. Boston: Wenig, Braun, 1998.

Morris, Charles R. Eisenschicksale, Verlorene Chancen: Das Wettrüsten zwischen den USA und der UdSSR, 1945-1987. New York: Harper und Row, 1988.

Webseiten

Oregon Public Broadcasting. „Bürger Kurtschatow: Stalins Bombenbauer.“ Kalter Krieg I.http://www.opb.org/lmd/coldwar/citizenk (Zugriff am 9. September 2003).

Öffentlich-rechtlicher Rundfunk. „Rennen um die Superbombe.“ Amerikanische Erfahrung.http://www.pbs.org/wgbh/amex/bomb/peopleevents/pandeAMEX59.html (Zugriff am 9. September 2003).

Russisches Forschungszentrum Kurchatov-Institut.http://www.kiae.ru/index.html (Zugriff am 9. September 2003).

Russisches Forschungszentrum Kurchatov Institute

Das russische Forschungszentrum Kurchatov Institute wurde von Igor Kurchatov im Dezember 1943 in Arzamas-16, mehrere hundert Meilen östlich von Moskau, gegründet. Ursprünglich Labor Nr. 2 der Akademie der Wissenschaften der UdSSR genannt, wurde das Forschungszentrum während des Kalten Krieges mehreren Namensänderungen unterzogen: 1949 wurde es Labor für Messinstrumente der Akademie der Wissenschaften der UdSSR genannt; 1956 wurde es zum Institut für Atomenergie; und 1960 wurde es in IV Kurchatov Institute of Atomic Energy umbenannt. Das Zentrum erhielt 1991 seinen heutigen Namen.

Ursprünglich arbeiteten in den frühen 1940er Jahren etwa hundert Wissenschaftler im Labor an dem streng geheimen sowjetischen Atombombenprojekt. Im Januar 2002 verfolgten etwa dreiundfünfzighundert Arbeiter am Kurchatov-Institut aktiv wissenschaftliche Forschung. Internationale wissenschaftliche Tagungen finden regelmäßig am

Institut statt. Igor Kurchatovs Haus in Arzamas-16, bekannt als „Försterhütte“, ist als Museum in den Gärten des Instituts erhalten.